Analyse: Vegas Golden Knights

Tomas Nosek og lagkameratene spilte seg helt fram til finale i Stanley Cup forrige sesong. Det må kunne kalles en av tidenes største idrettssensasjoner. Foto: Gary A. Vasquez / Reuters / NTB scanpix

Kan sensasjonslaget leve opp til forventningene i sesong to?

Nei. Det er fristende å svare nei. Og det kommer en forklaring på det.

Først vil vi minne om at vi har publisert omfattende artikler om suksessen til Vegas Golden Knights tidligere, som eksempelvis «Valgene som gjorde Golden Knights til en suksesshistorie», en podkast om Vegas-laget, en artikkel om hvordan framtiden kan se ut (den artikkelen du leser nå blir en oppdatert versjon av den) og en artikkel om at den enkleste forklaringen på Vegas-suksessen trolig er den beste.

Vegas Golden Knights ble en sensasjonelt stor suksess på alle mulige måter. Klubben har nok skaffet hockeysporten nye tilskuere ikke bare lokalt i Nevada, men også globalt. For folk som er nysgjerrige på hockey, er det ekstra attraktivt å sette seg inn i sporten når de kan gjøre det samtidig som et helt nytt lag forsøker å etablere seg.

Men hvis forventningen er at laget skal kjempe om Stanley Cup-tittelen i sesong to også, kommer nok de gylne ridderne fra gamblerbyen til å skuffe. Forrige sesong ble en triumfferd fordi spillerne dro lojalt i samme retning – i jakten på revansje. De fikk den revansjen. En rekke lag i NHL angrer på at de tilgjengeliggjorde akkurat den spilleren Vegas valgte fra dem i ekspansjonsdraften.

Nesten hele laget er beholdt over sommeren, men James Neal forsvant til Calgary Flames. Den målfarlige veteranvingen var mannen som skapte uttrykket «The Golden Misfits». Etter at spillerne ble valgt i ekspansjonsdraften, opprettet Neal en chattegruppe i Whatsapp hvor spillerne møttes digitalt og gjorde seg kjent med hverandre. Det var her lagånden deres oppsto. Neal ga denne chattegruppen navnet «The Golden Misfits», og så fort journalister fikk høre dette, ble det kallenavnet deres.

Vi skal selvfølgelig ikke legge altfor stor vekt på dette, men det blir en stor mental utfordring for spillerne å mobilisere den samme energien nå som de er blitt stjerner i NHL. William Karlsson gikk fra å være en «nobody» i Columbus Blue Jackets til å få en 5,25-millionerdollarskontrakt og vinne Lady Byng Trophy og Guldpucken (årets spiller i Sverige). Nate Schmidt gikk fra å være 6.- eller 7.-valg som back i Washington Capitals til å bli en av de viktigste katalysatorene for overgangsspillet til Golden Knights og den mest brukte spilleren i hele klubben.

En annen viktig mental forskjell på Vegas forrige sesong og Vegas kommende sesong, er at en rekke av de mest fremtredende spillerne forrige sesong hadde ett år igjen av kontraktene sine. Nå har mange av dem fått kraftige lønnsøkninger og avtaler som gjelder i flere år framover. De kan spille med lavere desperasjon.

En annen utfordring for Vegas-trener Gerard Gallant er at andre lag nå kjenner svært godt til deres forkjærlighet for kontringshockey. Den taktiske triumfen mot Winnipeg Jets i semifinalen av sluttspillet bør iallfall ha gjort de andre lagene svært oppmerksomme på dette. Nå som Vegas har vært Stanley Cup-finalist, er det ikke flaut for andre lag å spille mer forsiktig mot NHLs yngste klubb.

 

Spørsmålstegnet:
Hvorfor i alle dager hentet Vegas Golden Knights inn Nick Holden som free agent? Ok, det er ikke det store spørsmålstegnet her, for han skal forhåpentlig ikke være mer enn et sjuendevalg på backplass – og ja, det er mer han sportslig er kvalifisert for. Det store spørsmålstegnet vi sitter med, er om noen av de meget spennende talentene som Vegas sikret seg i talentdraften i 2017, kommer til å ta en plass i laget allerede nå.

Den svenske backen Erik Brännström er meget spennende. Han starter nok sesongen i farmerligaen AHL. 198 centimeter høye Nicolas Hague er fysisk moden, men spiller nok hele sesongen i AHL. Senteren Nick Suzuki nærmer seg NHL-klasse, men tar trolig ett år til på juniornivå. Den svenske høyrevingen Lucas Elvenes har utviklet seg fenomenalt bra og har ambisjoner om å ta en plass i laget allerede nå.

Senteren Cody Glass er nok nærmest en plass i Vegas-laget. Han er bare 19 år, så han kan ikke spille i AHL, men må enten spille i NHL eller på juniornivå. Det skyldes en regel mellom NHL og de kanadiske juniorligaene. Etter 37 mål og 102 poeng på 64 matcher i WHL forrige sesong, er det rimelig trygt å fastslå at Glass ikke har mer å hente på å spille juniorhockey.

 

Resultat 2017/18:
Vegas Golden Knights vant Pacific-divisjonen i sin aller første sesong, takket være 109 poeng på 82 kamper i grunnserien. Dette var femte best i hele NHL. Ridderne kom også helt til finale i Stanley Cup, der det ble tap for Washington Capitals. En helt sensasjonell debutsesong!

 

Det positive:
Hvor skal vi starte? Hva med alt? Vegas er blitt en hockeyby på rekordtid. Laget er solid og får snart støtte fra spennende talenter, som vi har vært inne på. Manager George McPhee klarte å hente inn Paul Stastny via free agent-markedet.

 

Det negative:
Hvor skal vi starte her, da? Med ingenting? Det er ikke mye negativt å finne i Vegas Golden Knights nå. Tvinges vi til å peke på noe, får vi peke på at den solide andrerekka fra forrige sesong er helt borte. Neal forsvant til Calgary, David Perron er tilbake i St. Louis og senter Erik Haula må vike plass for Paul Stastny. Haula bli enten Stastnys ving eller senter i tredjerekka. Trioen Neal, Perron og Haula gjorde til sammen 165 poeng forrige sesong, altså 55 i snitt hver. Det er ikke enkelt å erstatte det.

 

Spillere uten kontrakt:
Shea Theodore.

 

Mulig lagoppstilling:
Jonathan Marchessault – William Karlsson – Reilly Smith, Erik Haula – Paul Stastny – Tomas Tatar, Pierre-Edouard Bellemare – Cody Eakin – Alex Tuch, Tomas Nosek – Ryan Carpenter – Ryan Reaves; Brayden McNabb – Nate Schmidt, Deryk Engelland – Shea Theodore, Jon Merrill – Colin Miller; Marc-Andre Fleury, Malcolm Subban.

 

Nye spillere:
Paul Stastny, Nick Holden

 

Utsikt for neste sesong:
Det blir en tøff kamp for å kvalifisere seg for sluttspillet. Det ser litt 50/50 ut herfra.

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

avatar

Author: Roy Kvatningen

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

Leave a Reply