Braydens suksess poengterer hvor idiotisk NHL kan opptre

Brayden Point feirer scoring for Tampa Bay Lightning. Foto: Kim Klement/USA Today Sports

Tampa Bay Lightning er smartere enn mange andre lag i NHL. Det er Brayden Point et godt bevis på.

La oss spole tilbake til juni 2014. Det er bare noen dager igjen til klubbene i verdens beste liga, NHL, skal fordele talentfulle 18 år gamle spillere gjennom sin årlige draft.

En av spillerne som håper å bli valgt, er Brayden Point fra den kanadiske byen Calgary. Han fylte 18 tre måneder tidligere og har levert to veldig gode sesonger i Western Hockey League (WHL), en av de tre store juniorligaene i Canada.

I et intervju med lokalavisen Calgary Herald forteller Point om opplevelsen av å bli intervjuet av NHL-klubbene, noe mange av de aktuelle spillerne blir i våre dager. Klubbene liker å gjøre et grundig forarbeid. De liker iallfall å fortelle seg selv at de gjør grundig forarbeid.

– Enkelte lag spurte om størrelsen min plaget meg, om det er noe jeg trodde at jeg ikke ville kunne overvinne, forteller Brayden Point til Herald.

Legg merke til frasen «Ikke ville kunne overvinne».

Point blir i 2014 ansett som liten, med sine 176 centimeter og 72 kilo.

Ubegrunnet frykt
I 2014 gjør Patrick Kane 69 poeng på 69 matcher i NHL. Han hadde allerede gjort 493 poeng på 515 kamper og er en av ligaens største stjerner. Kane er 178 centimeter høy.

I 2014 er det ti år siden Martin St. Louis (173 centimeter) vant poengligaen i NHL.

I 2014 er det også ni år siden en lockout ruinerte hele 2004/05-sesongen, men samtidig førte til at ligaen fikk et lønnstak og til at dommerne skjerpet inn regeltolkningene og gjorde det vanskeligere for fysisk tunge og trege spillere å overleve i NHL gjennom å obstruere og hekte motspillere.

Men frykten for at Brayden Point «ikke ville kunne overvinne» mangelen på centimeter og kilo, er likevel høyst reell.

Ubegrunnet, ja, men høyst reell.

– Det er spillere i NHL som er små og likevel får store roller i lagene sine. Jeg tror ikke at størrelsen spiller en enorm rolle i sporten, så lenge du har spilleforståelse, forteller Point til lokalavisen.

Hvis det er et forsøk på å overbevise NHL-klubbene, er det ikke spesielt vellykket.

Imponerende tall
Basert på prestasjonene i WHL sesongen 2013/14, er Brayden Point utvilsomt en av toppspillerne der. Han endte noen uker før draften på 13.-plass i poengligaen med 91 poeng på 72 kamper.

Dette er heller ikke tall som blåses opp av gode rekkekamerater. Nummer to i poengligaen til Moose Jaw Warriors er Jack Rodewald og Sam Fioretti, som begge avsluttet sesongen med 55 poeng – altså 36 poeng færre enn Point.

Så kommer draften i Philadelphia. Point venter spent.

Første runde går. Flere spillere fra WHL blir draftet der. Sam Reinhart og Leon Draisaitl er ligaens to største stjerner og går som henholdsvis nummer to og tre.

Jake Virtanen går som nummer seks, til tross for at hans 71 poeng på 71 kamper er mer beskjedent enn hva Brayden Point klarte i Moose Jaw Warriors. Virtanen nyter dessuten godt av å spille sammen med tre år eldre Brady Brassart (85 poeng og to år eldre Greg Chase (85 poeng).

Virtanen ser åpenbart ut som en dårligere spiller, men han veier 95 kilo og er 185 centimeter høy.

Dette er uansett ikke overraskende, ettersom det på forhånd var ventet at Virtanen skulle bli valgt tidlig i første runde og Point var rangert som en tidlig andrerundespiller.

Fornærmelser
Colorado Avalanche velger Conner Bleackley fra Red Deer Rebels som nummer 23. Han kommer fra 68 poeng på 71 matcher. Montreal Canadiens’ valg av Nikita Sjerbak som nummer 26, er mer forståelig. Russeren klarte hele 82 poeng på 65 kamper uten noen form for hjelp i Saskatoon Blades.

Etter dette valget til Montreal, begynner det å bli … ja, hvilket adjektiv passer inn her … latterlig. Det begynner å bli latterlig å se hvor opptatt NHL-lagene er av størrelse framfor talent.

Fra poolen med WHL-spillere går John Quenneville (58 poeng på 61 matcher) til New Jersey som nummer 30 og Jayce Hawryluk (64 poeng på 59 matcher) til Florida Panthers som nummer 32.

Så velger Dallas storvokste Brett Pollock (188 centimeter) midtveis i andre runde. Han leverte 55 poeng på 71 matcher for det beste laget i WHL den sesongen, Edmonton Oil Kings.

Nashville Predators velger den 190 centimeter høye senteren Justin Kirkland som nummer 62 i draften, altså som nummer to i tredje runde. Han leverte moderate 48 poeng på 68 matcher i WHL denne sesongen.

88 kilo tunge Dominic Turgeon går til Detroit Red Wings på plassen bak, etter en sesong med 31 poeng på 65 matcher for Portland Winterhawks.

Enda en WHL-forward velges før Brayden Point. San Jose Sharks foretrekker Alex Schoenborn, som kom til draften i Philadelphia med 36 poeng på 72 matcher for Portland Winterhawks. Sharks bruker sitt tredjerundevalg – det 72. totalt i draften – på amerikaneren.

Vi er inne i nedre halvdel av tredje runde når Brayden Points navn omsider leses opp. Tampa Bay Lightning velger ham som nummer 79 i draften. Bolts, som klubben kalles, er så gira på å få kloa i Brayden Point at manager Steve Yzerman sendte sitt 80.-valg og et sjuenderundevalg i 2015 for å hoppe én plass opp og velge Point.

Brayden Point er blitt en nøkkelspiller for Tampa Bay Lightning. Foto: Kim Klement / USA Today Sports

Var det umulig å forutse?
La oss spole fram til i dag igjen. November 2018. Brayden Point er etablert som en av de beste spillerne i Tampa Bay Lightning. Hvordan har det gått med de elleve WHL-forwardene som ble valgt før Point i 2014?

Leon Draisaitl er en etablert stjerne i NHL med 228 poeng på 288 matcher for Edmonton Oilers. Sam Reinhart er i ferd med å blomstre for Buffalo Sabres og har nå passert 150 poeng i NHL. Jake Virtanen har vært en skuffelse, men ser bedre ut denne sesongen. Han har likevel bare beskjedne 44 poeng på 162 matcher.

Conner Bleackley og Jayce Hawryluk har ennå ikke debutert i NHL. Nikita Sjerbak har 29 matcher og sju poeng, mens John Quenneville står med 19 og fire poeng.

Brett Pollock er i ferd med å falle igjennom i AHL. Det samme gjelder Justin Kirkland og Dominic Turgeon, selv om sistnevnte har fått fem matcher i NHL. Og Alex Schoeborn har allerede falt igjennom AHL og spiller nå i ECHL.

Var det virkelig umulig å forutse dette? Nei, selvfølgelig ikke. Enkel logikk tilsier at det er enklere for en spiller på 185 centimeter og 85 kilo å dominere på juniornivå enn det er for en spiller på 175 centimeter og 72 kilo. Mens en storvokst spiller kan produsere poeng gjennom å bruke sin fordelaktige fysikk, må en mindre spiller bruke spilleforståelse og teknikk.

Den fordelen en storvokst spiller har på juniornivå, forsvinner på seniornivå. Men spilleforståelsen og teknikken til en mindre spiller, blir ikke borte på seniornivå.

Beklager, NHL-speidere, men dette er banalt enkel logikk!

Utmerket seg tidlig
Allerede i 2011/12-sesongen fikk Brayden Point vist fram sitt eksepsjonelle talent i en spesiell situasjon. Canmore Eagles i Alberta Junior Hockey League (AJHL) trengte desperate spillere og kalte derfor opp en 15-åring fra Calgary Buffaloes på et lavere aldersnivå.

– Da jeg så ham første gang, lurte jeg på hvem den lille gutten som kom inn i garderoben vår var. Jeg trodde det var vår «stick boy». Så oppdaget jeg bagen hans og sa til sidemannen min «Helvete, det er Brayden Point! Jeg bør ringe faren hans», forteller Canmore Eagles-trener Andrew Milne til Sportsnet.

Point veide bare 56 kilo og så ut som en 12-åring. Nå skulle han spille mot 19-åringer. Milne var redd for at den lille guttungen skulle bli knust til pinneved.

– Andrew, ta det med ro. Dette tar jeg ansvaret for. Hvis han blir skadet, er det min feil, men han kommer til å klare seg fint, var responsen fra Braydens far.

Og ganske riktig; Brayden Point endte opp med å spille fire kamper og gjøre fire poeng. Han fikk også gleden av å spille i rekke med sin 19 år gamle storebror Riley Point.

– Den virkelige fordelen hans, var spilleforståelsen. Han kunne se hvordan angrepene ville utvikle seg før noen andre klarte det. Han var også så kvikk i bevegelsene, husker Andrew Milne.

Motspillerne var på ingen måte forsiktig med ham, heller. Ifølge Milne forsøkte de virkelig å takle ham hardt.

– De prøvde, men klarte det rett og slett ikke. Han ble truffet ganske hardt én gang, men da brukte han den taklingen til å vende seg rundt og bruke energien til å sette ekstra fart med pucken. Det var noe jeg ikke hadde sett på lang tid, forteller Milne.

Hat trick på 91 sekunder
Brayden Point er i skrivende stund nummer ti i poengligaen i NHL med 14 mål og 10 assists – 24 poeng – på 20 kamper. Det er bare noen dager siden han scoret et ekte hat trick på 91 sekunder mot Pittsburgh Penguins.

Hat tricket mot Pittsburgh Penguins er det sjette raskeste i NHLs historie. Alle målene kom i overtall, etter at pingvinene pådro seg tre utvisninger på under et minutt, men de vitner likevel om hvilket nivå Brayden Point er på nå.

Point er blitt 22 år nå og gjorde forrige sesong 32 mål og 66 poeng for Tampa Bay Lightning. Han har ikke blitt så mye høyere – Point måler 178 centimeter. Han har heller ikke blitt spesiell tung. Han veier 75 kilo.

Kanskje Pittsburgh Penguins kan levere inn en form for protest? Dette er jo NHL, så det må vel være mulig å få annullert målene til Point med begrunnelse i hvor liten han er?

Nei.

Dette er NHL post 2005.

I denne æraen er Mats Zuccarello som oftest poengkonge i New York Rangers og Johnny Gaudreau det samme i Calgary Flames. Og Brayden Point utmerket seg raskt i Tampa Bay Lightning. Allerede i sesongoppkjøringen for to år siden skjønte Victor Hedman at dette var et spesielt talent.

– Han var fenomenal. Han var faktisk den som utmerket seg mest. Han jobber så hardt og er så moden i spillet sitt. Han er veldig ansvarlig i alle sonene. Han har en lys framtid, uttalte stjernebacken Victor Hedman til ESPN i mars 2017 – da Point til manges overraskelse klarte seg helt utmerket som førstesenter i Tampa Bay mens Steven Stamkos var ute med skade.

Superstjerne i emning
Det er ikke gitt at Brayden Point skal bli poengkonge i Tampa Bay Lightning. Floridalaget har flere av verdens aller beste spillere i stallen, som den nevnte Norris Trophy-vinner Victor Hedman, som den dobbelte Maurice Richard Trophy-vinneren Stamkos og som den dynamiske russeren Nikita Kutsjerov.

Likevel er det nettopp Point som akkurat nå er lagets beste poengplukker.

Verdien til Brayden Point kan dessuten heller ikke måles kun i poeng. 22-åringen er en fantastisk dyktig spiller også uten pucken. Hans spilleforståelse – og dermed også kloke posisjonering – forhindrer motstanderne målsjanser allerede før de oppstår.

Suksessen skyldes imidlertid ikke bare talent. For å stille best mulig forberedt på NHL, henvendte han seg til den tidligere OL-kunstløperen Barb Underhill sommeren 2016, da han skulle ta steget fra junior- til proffhockey.

– Jeg jobbet mye med dette og står i gjeld til henne for å ha hjulpet meg med å forbedre skøyteskjærene mine og bli raskere, sier Point til ESPN.

– Dette er en gutt med høy hockey-IQ. Gutter som har det, og kombinerer det med en utrettelig arbeidsetikk, finner som regel ut hvordan dette spillet skal spilles. Og til å være en spiller som vel er blant de mindre, vinner han sannelig mange puckdueller, sier trener Jon Cooper til ESPN.

Point er blant de beste i NHL når det gjelder sjanseproduksjon. Ifølge naturalstattrick.com har Tampa Bay skap 143 målsjanser med Point på isen og bare sluppet til 109. Lightning har altså 56,75 prosent av målsjansene som skapes mens Point er på isen. Det er 16. best i NHL blant forwards med minst 250 minutter istid denne sesongen. Det betyr at motstanderne bare har 43,25 prosent. Det er en gedigen forskjell i en så jevn liga som NHL.

Enda mer imponerende blir disse tallene hvis vi dykker lenger ned. Av de 15 spillerne som ligger foran Point når det gjelder å skape flere målsjanser enn motstanderne, starter 12 av dem betydelig oftere sine bytt i offensiv sone enn i defensiv sone. Alle har minst 55 prosent av startene sine i angrepssonen, hvilket åpenbart gjør det enklere å komme til sjanser.

Point ligger på 50 prosent her.

De tre siste som ligger foran Point, starter betydelig oftere i defensiv sone en offensiv sone. Det er åpenbart at Montreal Canadiens har funnet en rekkekombinasjon som fungerer eksepsjonelt godt i Tomas Tatar, Brendan Gallagher og Phillip Danault.

Hvis du tenker at Brayden Point ser ut som en av de beste spillerne i NHL, finnes det altså tall som underbygger den tanken. Dette er en superstjerne i emning.

En vakker dag kommer han kanskje til å overvinne størrelsen sin også.

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

avatar

Author: Roy Kvatningen

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

Legg igjen en kommentar