Den lille playmakeren som ble den største i norsk hockeyhistorie

Nå har Mats Zuccarello rundet 500 seriekamper for New York Rangers. Foto: Skjermdump fra Viaplay.no

Mats Zuccarello rundet denne helgen 500 seriekamper for New York Rangers. Vi ser tilbake på noen av høydepunktene i hans karriere så langt.

Da Mats Zuccarello satte skøytene i isen i Madison Square Garden natt til søndag, ble det offisielt: Nordmannen har spilt 500 seriekamper for en av verdens eldste og mest berømte hockeyklubber – New York Rangers.

– Målet var jo én kamp, så 500 er vel flere enn noen hadde trodd den gang man spilte i Vålerenga med gutta da vi var yngre. Og å få gjøre det i en klubb som Rangers, er ekstra stas, sier Mats Zuccarello til Nitten.no.

Han markerte jubileet med en scoring i 2-3-tapet for NHLs topplag og har nå gjort 13 poeng på sine sju siste kamper.

Espen «Shampo» Knutsen hadde den norske rekorden fram til 2015. Han spilte 207 kamper. Shampo – og Bjørn «Botta» Skaare, som dette nettstedets navn er en hyllest til – får ha oss unnskyldt: Mats Zuccarello er den største ishockeyspilleren i norsk historie.

Ikke fysisk, åpenbart. Hans 173 centimeter ble lenge sett på som et hinder for å bli en profil i NHL og er kanskje årsaken til at han aldri ble draftet, selv om han var toneangivende for Norges opprykk til A-VM for U18-landslag det året han fylte 18 år, tilbake i 2005.

Kanskje er han ikke den beste, heller. Mange av dem som så Skaare dominere, vil sverge på at han er den beste spilleren norsk ishockey har hatt.

Det kan også argumenteres for at Shampo er den som bør rangeres øverst. Han spilte i NHL på verst tenkelig tidspunkt, med tanke på hvor dårlig hans fysikk og spillestil passet inn i det som kalles «the dead puck era» i NHL-historien – en tid der dommerne konsekvent ignorerte obstruksjoner, hektinger og krysstaklinger.

Knutsens 53 poeng på 61 kamper for Columbus Blue Jackets sesongen 2000/01 var en fenomenal prestasjon. Han spilte for et av de dårligste lagene i NHL og hadde rekkekamerater som Steve Heinze og David Vyborny i møtet med motstandernes beste backer hver kveld. I det moderne NHL, hvor obstruksjoner, hektinger og krysstaklinger blir slått hardere ned på, er det undertegnedes påstand at Espen Knutsen ville ha vært en storstjerne.

Men det som kunne ha vært kan ikke måle seg med det som faktisk har vært. Og Mats Zuccarello har vært poengkonge i SHL og beste poengplukker i New York Rangers fire av de fem siste sesongene. Han har vært en av de beste utespillerne i et lag som har gått til finale i Stanley Cup. Han har scoret hat trick og blitt visekaptein i et «Original six»-lag.

Nå har han altså rundet 500 kamper for Rangers. Milepælen nådde han mot Tampa Bay Lightning, som tilfeldigvis også er det samme laget han spilte mot i NHL-debuten 23. desember 2010, da han gjorde dette i straffeslagkonkurransen foran 18.200 tilskuere i Madison Square Garden.

Bare 38 spillere i den 93 år lange historien til New York Rangers har spilt flere seriekamper for klubben. Hvis Zuccarello ikke blir tradet før overgangsvinduet stenger 25. februar, og spiller samtlige seriekamper resten av sesongen, klatrer han til 32.-plass før sommeren.

Her er noen av høydepunktene i Mats Zuccarellos karriere så langt:

17 år gammel debuterer Zuccarello i eliteserien, for Frisk Asker, sesongen 2004/05. Den sesongen gjorde han 36 poeng på 27 kamper i U19-ligaen. Han gjør fem poeng på fem kamper i U18-VM og leder Norge til opprykk til A-puljen, sammen med en rekke andre framtidige A-landslagsspillere. Som 19-åring etablerer han seg i Frisk-laget og gjør 59 poeng på 43 kamper sesongen 2006/07.

20 år gammel blir Zuccarello kåret til årets norske spiller etter at han har dominert fullstendig i eliteserien i 2007/08. Nummer 36 gjorde 24 mål og 64 poeng på 33 kamper og ledet Frisk Asker til klubbens første seriemesterskap på 30 år.

8. april 2008 blir det kjent at Zuccarello har inngått en kontrakt med Modo og skal spille i den svenske eliteserien. Seks måneder senere skriver Sveriges største avis – Aftonbladet – at Zuccarello har tatt SHL med storm og at hans rekke er den beste i hele ligaen. Etter sesongen kåres han til Årets nykommer i SHL.

I februar 2010 danner Mats Zuccarello Norges førsterekke sammen med Tore Vikingstad og Patrick Thoresen under OL i Vancouver. Denne trioen skaper problemer for motstanderne i hver eneste kamp. Norge taper 3-4 for et stjernespekket slovakisk lag i kvartfinalen, mens speiderne på tribunen ringer hjem til NHL-klubbene sine og forteller at Zuccarello er en spille de bør forsøke å hente.

Mens et halvt dusin NHL-lag forsøker å lokke til seg Zuccarello, fortsetter nordmannen sitt storspill for Modo. Han vinner poengligaen i SHL med 64 poeng på 55 kamper (Sesongen før vant for øvrig Per-Åge Skrøder poengligaen i SHL). Zuccarello vinner Guldhjälmen og blir kåret til SHLs mest verdifulle spiller.

17. april 2010 melder Toronto Star at Zuccarello har takket ja til et tilbud fra New York Rangers.

Fem måneder senere blir han tildelt Gullpucken, som den beste spilleren i norsk hockey.

23. desember 2010 debuterer han altså i NHL, i en kamp New York Rangers taper 3-4 etter en straffekonk hvor Zuccarello scorer. Hans første ordinære mål i NHL kommer 5. januar 2010, i en kamp mot Carolina Hurricanes.

Zuccarello spiller fast for Rangers resten av sesongen 2010/11 og gjør 23 poeng på 42 kamper. Han spiller 14,10 minutter i snitt per kamp, som oftest i rekke med Derek Stepan og Wojtek Wolski.

Dette er før NHL-klubbene får øynene opp for avansert statistikk, så Rangers-ledelsen får kanskje ikke med seg hvor god Zuccarello faktisk er. Stepan har en Corsi (forklaring her) på 60,19 og Wolski 62,23 mens de er på isen med Zuccarello, men bare 48,37 og 51,38 uten nordmannen ved sin side. Selv ender Zuccarello sesongen med en Corsi på 57,14. Det er best av alle i Rangers.

Sesongen etter får Zuccarello lite tillit av trener John Tortorella. Han spiller bare ti kamper, med ti minutter istid i snitt. Nok en gang er han den spilleren i klubben med best Corsi (57,43 prosent). Han løfter medspillerne sine fra 54,55 til 65,91 prosent (John Mitchell), 36,54 til 56,25 prosent (Mike Rupp) og 44,87 til 69,70 prosent (Brian Boyle). Etter sesongen er Zuccarello lei og han reiser til Metallurg Magnitogorsk i KHL sommeren 2012.

På tampen av sesongen 2012/13, etter 28 poeng på 44 kamper i KHL, blir Zuccarello overtalt til å reise tilbake til New York Rangers. Han gjør åtte poeng på 15 kamper på tampen av sesongen og sju poeng på tolv kamper i sluttspillet, der Rangers ryker ut i andre runde.

Zuccarello får endelig skikkelig tillit i Rangers sesongen 2013/14. Han får 17,08 minutter per kamp og svarer med å vinne den interne poengligaen i Rangers med 59 poeng på 77 kamper. Zuccarello og Rangers går helt til finalen i Stanley Cup, der det blir tap for Los Angeles Kings. Han blir dermed den første nordmannen som har spilt i en Stanley Cup-finale (Anders Myrvold var ubenyttet reserve da Colorado Avalanche vant i 1996).

Zuccarello følger opp gjennombruddet i NHL med henholdsvis 49, 61, 59 og 53 poeng de påfølgende sesongene. Han vinner poengligaen i Rangers 2014, 2016, 2017 og 2018.

30. oktober 2015 scorer han hat trick i en seriekamp mot Toronto Maple Leafs i Madison Square Garden.

Før sesongstart 2016 blir Mats Zuccarello tatt ut på Europalaget i World Cup og hjelper dette laget til en overraskende finaleplass mot Canada. Det ender med tap der, men Zuccarello ender opp som den beste poengplukkeren (fire poeng på seks kamper) for den tapende finalisten i World Cup.

Han utnevnes til visekaptein i Rangers høsten 2017. Det er bare én annen nordmann som har båret en A på brystet i NHL – barndomsidolet Espen Knutsen.

3. februar 2019 spiller han sin kamp nummer 500 for Rangers og scorer sitt 111. mål i verdens beste hockeyliga.

Kilder: Store norske leksikon, Toronto Star, Aftonbladet, Quanthockey, Eliteprospects, NRK, Budstikka, Nettavisen, Natural Stat Trick

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

avatar

Author: Roy Kvatningen

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

2 Replies to “Den lille playmakeren som ble den største i norsk hockeyhistorie”

Leave a Reply