Den nye superstjernen i NHL

Jevgenij Kuznetsov med sin signatur-feiring. Foto: Geoff Burke / Reuters / NTB scanpix
Jevgenij Kuznetsov med sin signatur-feiring. Foto: Geoff Burke / Reuters / NTB scanpix

I over et tiår har Alexander Ovetsjkin og Nicklas Bäckström vært de største stjernene i Washington Capitals. Nå er Jevgenij Kuznetsov i ferd med å overgå dem.

NEW YORK (Nitten.no): Natt til tirsdag gjorde 26 år gamle Jevgenij Kuznetsov fire assists i 6-2-seieren mot Vegas Golden Knights, da Washington Capitals økte sin ledelse i Stanley Cup-finalen til 3-1. Nå er den 44 år gamle klubben bare én seier unna sitt første sluttspillmesterskap i NHL.

Kuznetsov skal ha en stor del av æren for at Capitals befinner seg i denne posisjonen. Hvis laget vinner én av de tre neste kampene, er det trolig han som tildeles Conn Smythe Trophy som den mest verdifulle spilleren i Stanley Cup.

Ikke at han bryr seg om det.

– Hva vil det gi deg? Ingenting, sant? kommenterte Kuznetsov ifølge NHL.coms Washington-korrespondent Brian McNally etter sine fire assists i kamp fire.

26-åringen har nå 31 poeng i årets sluttspill og er dermed blitt den 21. spilleren i NHL-historien som har passert 30-poengsgrensen. Dette er bare 30. gang en spiller har klart 30 poeng.

Dette er superstjerne-territorium. Enkelt og greit.

Her har hverken Nicklas Bäckström eller Alexander Ovetsjkin vært, selv om begge muligens kan komme seg hit innen finalen mot Vegas Golden Knights er avgjort. Jevgenij Malkin, Sidney Crosby og Logan Couture er de eneste andre aktive spillerne i NHL som har klart å passere 30 poeng.

– Etter min mening har Kuznetsov snust på superstjernestatus hele sesongen. Han har vært i topp 15 av poengligaen omtrent hele sesongen. Når du er blant de 15 beste i en liga, er du rimelig nær superstjernestatus, sier Washingtons trener Barry Trotz.

Kuznetsov endte på 19.-plass i poengligaen med 83 poeng på 79 kamper i grunnserien.

– Glansen fra Ovetsjkin har sannsynligvis dimmet lyset for Kuznetsov, men «Kuzy» har hevet spillet sitt i sluttspillet. Det overrasker ikke når du ser hans evner, hans spilleforståelse, hans teknikk. Nå har han også tatt med seg stoltheten av å spille i skikkelig tøffe kamper. Han har vært enestående. Du kan skape deg et navn i sluttspill – og han gjør definitivt det nå, legger Trotz til.

Noen blir superstjerner umiddelbart, som Bäckström og Ovetsjkin gjorde. Begge gikk rett inn i dominerende roller i NHL. Kuznetsov har brukt mer tid. Han gjorde 37 poeng på 80 kamper i 2014/15, som var hans første sesong i NHL, før han eksploderte med 77 poeng på 82 kamper sesongen etter.

Den sesongen var han likevel usynlig i sluttspillet, hvor det ble to fattige poeng på tolv matcher. Det bidro muligens til å legge en demper på hans neste sesong, hvor han falt til 59 poeng på 82 kamper.

Nå er han imidlertid der Capitals ønsker å ha ham. Totalt har Jevgenij Kuznetsov gjort 39 mål og 114 poeng på 102 kamper i 2017/18-sesongen.

– Han ser spillet bedre enn noen andre, mener lagkamerat John Carlson ifølge ESPN.

– Han ber meg bare om å ha køllebladet på isen, så skal han treffe meg, følger Tom Wilson opp.

Nettopp den oppskriften fungerte for eksempel ved 2-0-målet natt til tirsdag.

Det er ingen overraskelse at han er blitt en av verdens beste ishockeyspillere. Som barn var ishockey det eneste Jevgenij Kuznetsov brydde seg om. Og når man hører Kuznetsov fortelle om hvorfor han forelsket seg i sporten, skjønner man også hvorfor hans fuglefeiring er blitt en slags signatur.

– Et av mine tidligste minner er at faren min tok meg med til en hockeyrink og jeg så denne eldre mannen score et mål, og han feiret på en skikkelig kul måte. Han skled rundt på knærne. Jeg sa til meg selv «Det vil jeg også gjøre! Det ser så gøy ut», sier Kuznetsov i The Players Tribune.

Etter dette var han bare opptatt av ishockey. Alle dagene ble like: Kuznetsov sto opp klokken 07.00, var på skolen i fem timer, uten å klare å konsentrere seg fordi han gledet seg sånn til å spille hockey, og rett etter skolen løp han til hockeyrinken, der hans mor sto klar med lunsj og utstyr.

Treningene i Tsjeljabinsk, på østsiden av Uralfjellene og sør for Jekaterinburg, besto i stor grad av å utvikle skøyteferdighetene.

– Det var fokuset, at vi skøytet på riktig måte. Ingen taklinger, ingen dumping av pucken ned i hjørnet. Treningene handlet om å spille hockey. Spille én mot én, masse ferdighetsøvelser. Det er den russiske stilen. Ferdigheter, ferdigheter, ferdigheter.

– Da jeg var åtte år gammel, scoret jeg kanskje 10-15 mål i én kamp. Det ga meg tid til å øve på feiringene, som de eldre spillerne. Men ikke NHL-spillerne. Jeg kjente ikke til NHL da. Mine helter den gang var noen lokale spillere i Tsjeljabinsk.

14 år gammel fikk han se en PC for første gang, hjemme hos en kamerat. Da oppdaget han YouTube. De kunne sitte i timevis å se Wayne Gretzky, Alexei Kovalev, Ilja Kovaltsjuk og Alexander Ovetsjkin spille. Så tok de på seg hockeyutstyret sitt og forsøkte å kopiere sine nye helter på isen selv.

Jevgenij Kuznetsov var så forelsket i sporten at han i oppveksten betraktet julepausen fra 31. desember til 3. januar som de verste dagene i livet, for da var alt stengt og han fikk ikke spille ishockey.

– Jeg ble deprimert og klarte ikke engang å sove. Det var bare å sitte og se på Kovalev og vente.

Kuznetsov fikk rett og slett ikke nok. Sammen med en to år eldre kompis han traff gjennom hockeyen, en viss Alexander Semin, brukte han sparepengene på å bestikke en sikkerhetsvakt slik at de fikk tilgang til is også etter at hockeyrinken var stengt for kvelden.

Det er den drivkraften der som skaper en superstjerne.

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

avatar

Author: Roy Kvatningen

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

Leave a Reply