– Det har vært en ny måte å jobbe på for både ham og meg

Pål Haukali Higson har jobbet sammen med Todd Bjorkstrand om rekrutteringen av spillere til Stavanger Oilers. Foto: Roy Kvatningen / Nitten.no
Pål Haukali Higson har jobbet sammen med Todd Bjorkstrand om rekrutteringen av spillere til Stavanger Oilers. Foto: Roy Kvatningen / Nitten.no

Pål Haukali Higson forteller hvordan Stavanger Oilers jobber for å rekruttere spillere som Mario Lucia.

STAVANGER (Nitten.no): Det er mindre enn et år siden Mario Lucia ble rangert som det tiende største talentet i NHL-klubben Minnesota Wild. Når sesongen 2018/19 starter, befinner han seg imidlertid ikke i Saint Paul i Minnesota, men i CC Amfi på Hamar ikledd en Stavanger Oilers-drakt.

Den 24 år gamle amerikaneren er hentet til Norge for å hjelpe Oilers tilbake til toppen.

Lucia er en av hele fire NHL-draftede spillere som Pål Haukali Higson og Todd Bjorkstrand har hentet til Stavanger Oilers i sommer. Lucia ble draftet av Minnesota Wild i andre runde i 2011. Brandon Burlon ble draftet i andre runde av New Jersey Devils i 2008. Jacob Lagacé ble draftet i femte runde av Buffalo Sabres i 2008. Og Phil Lane ble draftet i andre runde av Phoenix Coyotes (nå Arizona Coyotes) i 2010.

I tillegg har Oilers hentet inn David Morley, Stephan Vigier og Patrick Ulriksen fra Lillehammer.

Tidligere jobbet Pål Haukali Higson alene med å finne gode importspillere fra Nord-Amerika, men etter at Todd Bjorkstrand ble ansatt som trener i mai, har Oilers-manageren fått assistanse.

– Jeg har jobbet sammen med Todd gjennom hele sommeren. Til forskjell fra de norske trenerne vi har hatt, har Todd deltatt aktivt i rekrutteringsprosessen. Han har jo drevet med dette selv i de tidligere jobbene han har hatt, både i Danmark og Østerrike var han ansvarlig for rekrutteringsprosessen, forteller Haukali Higson til Nitten.no.

– Det har vært en ny måte å jobbe på for både han og meg, men det har gått bra. På sett og vis har vi gjort dette i mange år. Vi har diskutert spillere sammen i årevis, men da forsøkte å hente dem til hver vår klubb. Det har vært en givende prosess, legger han til.

Hvor fornøyd er du med signeringene i sommer?

– Det blir stort sett målt når sesongen nærmer seg slutten, men hvis vi skal ta utgangspunkt i hvordan det ser ut nå, før vi har sett dem spiller kamper, er vi godt fornøyd med de vi har fått tak i. Vi har fått tak i spillere med så god bakgrunn som det kanskje går an å håpe på i norsk hockey. Vi er veldig fornøyd med hvordan det ser ut. Vi bestemte oss tidlig for å gå for én importback og resten på forwardsiden.

Torsdag ble spillerstallen for 2018/19 introdusert for fansen i DNB Arena.

Flere hundre fans møtte opp i DNB Arena torsdag for å se Oilers anno 2018/19 i aksjon. Foto: Roy Kvatningen / Nitten.no

– Hvordan er det å reise til USA og besøke spillere i AHL-klubber for å spørre om de vil spille i Get-ligaen?

– Du lærer i hvert fall fort at Norge nesten ikke er på kartet som europeisk hockeynasjon når du møter folk for første gang. Det gjelder både trenere, managere og spillere. De som har vært med en stund, har hørt om Norge, og de som har internasjonal erfaring, har hørt om Norge, for vi spiller jo i A-VM. Folk får med seg det. Men veldig få har kunnskap om ligaen, veldig få har kunnskap om lagene.

– For en ung, amerikansk gutt i midten av 20-årene som drømmer om å komme til NHL, er det å snakke om Stavanger så langt fra tankene deres som mulig. Det er jo det som er tanken med å reise mye rundt – å få fortalt at det faktisk spilles god ishockey i Norge også, at det er profesjonelle organisasjoner her og en bra liga som en inngang til europeisk hockey. Det gjelder å så tanken, rett og slett, for det ligger nok en modningsprosess bak det å skulle velge å flytte til Norge.

– Det har vært målet mitt, når jeg har reist rundt, å fortelle at vi eksisterer. Det gjelder kanskje vel så mye til trenere, agenter og managere, for de er ofte viktige for en spiller som rådfører seg om neste steg i karrieren. Hvis vi får solgt inn at Norge er et bra sted å være, er steget litt mindre neste gang det blir aktuelt.

– Det hjelper vel også at andre spillere som har kommet hit, liker seg her og kanskje kommer seg videre til større ligaer?

– Definitivt. Jeg håper jo hvert år at spillerne våre gjør det så bra at de får kontrakt i en bedre liga. Selvfølgelig skulle vi gjerne beholdt de gode spillerne, men samtidig er det dette som er grunnlaget for å kunne rekruttere nye spillere, at vi kan vise til at det går an å komme til Norge og gå videre og tjene gode penger. Pengene de tjener i Norge, er heller ikke enorme, og de vet at med en gang de kommer til en bra finsk klubb eller tysk klubb, dobler de lønna seg og vel så det. Målet for spillerne er jo å få en grei inntekt i karrieren sin.

– Det å komme til en liga hvor man kan spille på seg selvtillit, kan også være viktig for karriereutviklingen til en spiller?

– Ja. Norge har vist seg å være et godt inngangsnivå i europeisk ishockey og de spillerne som har kommet til klubber i Get-ligaen og gjort det bra, har kommet til større ligaer og fått bra posisjoner. Forskjellen for en spiller som Lucia, hvis han blir hentet av et tysk lag i dag, er han i utgangspunktet en forward som kanskje er nummer sju eller åtte blant importene deres.

– Mens hvis han kommer hit, gjør det veldig bra i Get-ligaen og blir hentet til en tysk klubb, blir han hentet for å gjøre det samme der. Da har han plutselig flyttet opp fire-fem plasser og får et helt annet grunnlag for å lykkes der. Du har rett i at muligheten til å komme hit og spille på seg selvtillit, og vise hva du kan gjøre, er et godt argument for å starte i Norge.

Kontaktnettet til Todd Bjorkstrand har vært nyttig for Stavanger Oilers i sommer. Foto: Roy Kvatningen / Nitten.no
Kontaktnettet til Todd Bjorkstrand har vært nyttig for Stavanger Oilers i sommer. Foto: Roy Kvatningen / Nitten.no

Nitten.no ber Stavanger Oilers-manageren om å beskrive alle nykommerne. Vi starter med Mario Lucia.

– Mario Lucia er en stor spiller, men egentlig mer en teknisk spiller. En som har ekstremt bra spilleforståelse, er god i offensiv sone og har et enormt skudd. Han er en som vi forventer skal produsere offensivt for oss og være en bra spiller for oss i offensiv sone og i overtall.

– Han har jo vært veldig nær å komme til NHL. Han ble veldig skuffet i sommer, da han ikke fikk ny NHL-kontrakt, og valgte da vi kom på banen, etter å ha rådført seg med folk rundt seg, å fortsette karrieren i Europa for å se om kan være veien til målet. Vi er selvfølgelig veldig glad for at han valgte å komme til Stavanger.

– Et kupp?

– Ja, vi var veldig fornøyde med å få den i havn. Vi gleder oss til at han kommer til Stavanger, sier Haukali Higson, som legger til at Oilers vil være tålmodige med ham.

– Han er en forholdsvis ung mann. Det er mye som skjer når du flytter til et nytt kontinent og et fremmed land og verden er annerledes enn du er vant med. Forhåpentlig får vi mye glede av ham utover i sesongen.

– Hva kan du si om Brandon Burlon?

– Brandon er en moderne back. Bra på skøyter. Bra med puck, liker å sette i gang spillet og liker å bli med opp. I power-play er han klart best på blueline. En typisk quarterback. Brandon er kanskje den spilleren jeg har sett flest ganger live før vi har signert ham. Han har holdt til i Albany i mange år og mine reiser tar ofte utgangspunkt i New York og området rundt, der det er mange lag i AHL. Han hevdet seg godt i AHL i mange år. Det er en spiller jeg er veldig trygg på.

– Jeg gleder meg til å se ham i norsk hockey. Jeg tror at han kommer til å bli en markant skikkelse i Get-ligaen.

– Hva kan du si om Jacob Lagacé?

– Lagacé kom til Norge for fem år siden eller noe, og hadde noen få kamper i Tønsberg. Det var de første stegene hans i europeisk ishockey. Han gikk så til Allsvenskan og hadde stor suksess der. Han har spilt i SHL siden. Fra den korte tiden han var i Norge, husker jeg at han var bra. Jeg har fulgt ham siden. Han er jo en spiller med enorm kapasitet.

– Han er god nok til å spille i SHL, men som amerikansk import er du forventet å være en toppspiller der, og han har slitt med å produsere de poengene de hadde håpet. Han viser på isen her at han kommer til å bli en av de beste spillerne i Get-ligaen. Han er også en bra karakter og har lederegenskaper. Han er kanskje den viktigste signeringen for oss før denne sesongen.

– Han er sterk, beskytter pucken godt. Han er ikke veldig stor av natur, men han spiller stor og er ikke redd for å gå i krigen. Han er en bra spiller i begge ender av banen. Jobber hardt, har ekstremt bra arbeidsmoral og kommer godt forberedt til sesongen. Han vil garantert bli en av de beste spillerne i Get-ligaen denne sesongen.

– Hva kan du si om Phil Lane?

– Phil er en typisk ving, en litt sånn power-forward-karakter. Jeg har sett ham spille i AHL, da han var der. Det siste året var han i ECHL, men før det har han spilt mye AHL. Der har han hatt en tredje/fjerderekkerolle og vært en forechecker, men Phil har vist at han behersker mer enn det. Han er god til å beskytte pucken i offensiv sone, klarer å skape ting med den istiden han får, har vist at han har et bra håndleddsskudd og er god rundt kassen og er typisk en som kommer til å gjøre målene sine fra en posisjon i nærheten av målet til motstanderen.

– Han er også et andrerundevalg i NHL, noe som vitner om talentet?

– Phil har et godt utgangspunkt. Han har ikke fått den posisjonen i NHL-strukturen som han ønsket, men han har et godt utgangspunkt for å være en bra hockeyspiller og har gjort mye bra der han har vært, men han har ikke fått den posisjonen som skulle til. Nå har han vist i ECHL at han har evnen til å produsere når han blir gitt den rollen i laget. Den kommer han til å få her hos oss også. Det blir spennende å følge Phil og se hva han kan gjøre i europeisk hockey.

– Hvordan kommer dere til å bruke Lillehammer-trioen?

– De kommer til å ha de samme rollene her. David Morley er en ekstremt kreativ spiller som kommer til å få mye plass i power-play og få lov til å gjøre det han er bra på. Stephan Vigier er bra i begge ender av banen, en klok spiller som stort sett alltid er på rett plass og tåler å spille mye. De er hentet for å fylle samme funksjon som de gjorde på Lillehammer. Vi håper at de skal bidra til at vi har et slagkraftig, offensivt lag.

– Og Patrick er en spennende, norsk spiller som har klamret seg fast. Han har spilt i Asker, vært i Lørenskog og på Lillehammer og har tatt steg hele veien. Han imponerte veldig i Lillehammer i fjor. Han er ganske liten av vekst, men spiller ekstremt tøft. Han er vond å spille mot. Han er i tillegg bra på skøyter og tør å spille. Det er bra hode på ham. Han tør å være spillende og har ferdighetene til det. Det blir spennende å se Patrick hos oss. Det er opp til treneren hvordan han vil bruke ham, men jeg tror at han kommer til å få en veldig god sesong. Han har sett bra ut på treningene.

David Morley gjorde 60 poeng på 45 matcher for Lillehammer forrige sesong. Foto: Håkon Mosvold Larsen / NTB scanpix

– Hva tenker du om spillerstallen til Oilers som helhet nå?

– Vi er ferdige med å signere spillere nå. Vi har jo én importplass tilgjengelig, men den kommer vi ikke til å benytte nå. Vi har en gruppe med unge, lovende norske spillere som vi har tatt inn i laget, som på en måte utgjør bredden i stallen. Tidligere har vi kanskje signert spillere fra andre deler av Norge, nå har vi hatt et U20-lag som har prestert veldig bra de siste par årene. Vi har noen spillere der som gjør det veldig godt – og som er litt vanskelig å skille fra hverandre, for vi har såpass mange som holder et jevnt, høyt nivå. De gleder jeg meg også veldig til å se.

– Vi har tatt Lars Christian Rødne inn i A-stallen, og det samme ned Even Myreng på backsiden. I tillegg har vi fem spillere på juniorkontrakt: Simen Talge, Markus Vikingstad, Thomas Paulsen, en slovensk gutt som har vært hos oss noen år nå – Tine Klofutar – og Robin Haglund. Dette er alle spillere som gjør det bra på internasjonalt U20-nivå, og er klare for å ta steget. De konkurrerer også om en plass på laget. Det blir spennende å se hvilke steg de kan ta i løpet av vinteren. Det tror jeg blir en veldig positiv opplevelse for oss.

– Hva kan du si om Lars Christian Rødne?

– Han er en målscorer og har et enormt rapt håndleddsskudd. Hardt og presist. Han er junior ennå, så det er selvfølgelig mye som skal læres, men han har en x-faktor. Han har det offensive genet og er tøff i hodet. Han tør å spille sin egen hockey selv på seniornivå. Vi gleder oss veldig til å se ham i Get-ligaen denne sesongen.

– Utfordringen blir å gi ham istid?

– Det er alltid det som er den store utfordringen for unge spillere, spesielt for de som ønsker å spille i en offensiv rolle. I et lag som har ambisjoner om å kjempe i toppen av Get-ligaen, er det klart at konkurransen er tøff. Da gjelder det for oss å balansere det overfor spillerne og prøve å gi dem muligheten når de fortjener det. Det kommer tidspunkter i sesongen hvor det er naturlig å gi dem muligheten til å vise seg fram.

– Ifølge Eliteprospects er snittalderen deres 25,9 år. Det høres ut som en bra snittalder?

– Det er en fin alderssammensetning, det. Vi har en god blanding av erfarne spillere og unge, lovende spillere. Vi har også hentet yngre importspillere denne sesongen. Det er helt bevisst at vi har gått i den retningen. Jeg tror at vi har den rette miksen. Det gjelder å ha nok rutine i laget til å være trygg på det du holder på med, men samtidig ha de unge, fandenivoldske som har ambisjoner. Det ser absolutt bra ut.

– Er det noe annet enn gull som teller?

– Det er jo det evige spørsmålet. Med den bakgrunnen vi har etter i fjor, er det for oss – og dette er kjedelig, men vi er nødt til å tenke sånn – en prosess med å komme tilbake på topp. Vi må jobbe med hockeyen i det daglige, og Juha (Kaunismäki, assistenttrener), Todd og Andreas (Eriksson, keepertrener) må få tid til å jobbe inn laget dit de ønsker at det skal være. Vi har selvfølgelig ambisjoner. For oss som klubb er det en klar forventning om at vi skal være helt i toppen av norsk ishockey og krige. Det har jeg god tro på at vi vil være mot slutten av sesongen. Om det er godt nok til å vinne, får tiden vise. At vi skal gi de andre klubbene solid konkurranse, er absolutt en forventning vi må ha på oss selv.

– Hvem er favoritt?

– Det er ingenting som tilsier at ikke Storhamar skal være favoritt. Det har et bra lag på papiret og leverte bra i fjor, så det er ingen grunn til å tro at ikke de skal være der oppe. De må anses å være favoritter før denne sesongen. Det er flere lag som ser bra ut. Det er spennende å se hvordan det blir i Frisk nå, med ny trener. De har rekruttert bra importspillere. Det blir et nytt spillesystem for dem, men utgangspunktet deres er bra. Vålerenga tror jeg blir en bra motstander. De er alltid vonde å spille mot. Jeg tror de blir bedre enn i fjor. Sparta og Lillehammer er også lag som er med der oppe. Det er en del lag som kommer til å slåss om topplassene i Get-ligaen.

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

avatar

Author: Roy Kvatningen

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

5 Replies to “– Det har vært en ny måte å jobbe på for både ham og meg”

  1. Fin artikkel!

    Nysgjerrig på hva som lå bak beslutningen om å bare signere én utenlandsk back, det har vi aldri gjort før, og det gjør oss ganske nakne hvis Burlon blir skada.

    Lurer ellers på hvordan man har vurdert behovet for å signere en målvakt; det å ha to seniormålvakter som holder høyt nivå er et fellestrekk ved de oilerslagene som har vunnet.

Leave a Reply