En epoke er over: Mats Zuccarello tilhører ikke lenger New York Rangers

Mats Zuccarellos tid i New York Rangers er over. Foto: Adam Hunger / USA Today Sports / NTB scanpix

Nordmannen er blitt tradet bort fra den eneste NHL-klubben han noen gang har spilt for.

Mats Zuccarello (31) har spilt  509 seriekamper for New York Rangers. Han var klubbens beste poengplukker i fire sesonger og en av dens aller mest populære spillere.

Oslogutten kom til verdens beste hockeyliga og USAs største by som en udraftet og ukjent 23-åring fra lille Norge i 2010, og reiser derfra som et Rangers-ikon.

Han overlevde en alvorlig hodeskade der. Han taklet til og med John Tortorella. Nå venter nye utfordringer.

Natt til søndag ble Mats Zuccarello byttet til Dallas Stars. New York Rangers får et andrerundevalg i 2019 som blir omgjort til et førsterundevalg dersom Dallas vinner to runder i sluttspillet, og et tredjerundevalg som blir et førsterundevalg dersom Zuccarello signerer kontrakt med Dallas i sommer.

Fan-favoritt
I New York sitter fansen igjen med mange gode minner – og en stor del av fansen har nok også knuste hjerter akkurat nå. Zuccarellos finter, overblikk, pasninger, arbeidsinnsats og smittende humør sjarmerte Rangers-fansen fra det første straffeslaget hans 23. desember 2010 og helt fram til i dag.

Drakten hans har i en årrekke vært blant bestselgerne i NHL. Og det ser man når man spaserer i gangene i Madison Square Garden. Det er bare Henrik Lundqvist som kan matche Zuccarello i antall fans med navnet deres på ryggen.

– Jeg mener at han har evnen til å gjøre alle rundt ham bedre, både på og utenfor isen. På isen kan du se at han alltid gir 100 prosent i hver kamp. Han kan levere pucken perfekt på kølla til hvem som helst, uansett hvor på isen han er. Pasningsspillet hans er latterlig bra og øker underholdningsverdien på kampene, sier Carly Peterson, en ung Rangers-supporter som driver twitterkontoen «Rangers Report».

– Utenfor isen har han en veldig sosial og oppløftende personlighet. Han har evnen til å få alle til å smile eller le. Den positive holdningen hans er smittende, legger hun til.

Peterson tror at Rangers-fansen begeistring for 173 centimeter høye Zuccarello kommer av at han motbeviste kritikerne som mente at nordmannen var for liten til å lykkes i NHL.

– Det er inspirerende at Zuccarello ikke lot seg stoppe av det. Arbeidsmoralen hans er også virkelig forbløffende og den blir lagt merke til. Han setter tonen for de andre, sier Peterson til Nitten.no.

Carly Peterson besøkte Oslo i forbindelse med veldedighetskampen til Mats Zuccarello og Henrik Lundqvist i fjor sommer. Foto: Privat

Sesongen 2013/14 ble hans virkelige gjennombrudd i New York Rangers. Det var første gang han spilte en hel sesong. Zuccarello responderte med 19 mål, 40 assists og 59 poeng, og ble lagets poengkonge. Da spilte Rangers seg også helt fram til finale i Stanley Cup, der det ble tap for Los Angeles Kings.

Helt siden den gang har Mats Zuccarello nytt stor anerkjennelse i NHL-kretser.

– Han er en fantastisk spiller. Han setter standarden for innsats, kombinert med talent, gir alt på isen og drar lagkameratene med seg. Du er aldri skuffet over innsatsen hans. Han er en høyt ettertraktet spiller, sier talentspeider Danny O’Brien hos Dallas Stars til Nitten.no.

Les også: Slik er livet som NHL-speider

Hodeskaden
Zachary Chiger er redaktør for nettstedet foreverblueshirts.com, som dekker New York Rangers tett. Han er enig med O’Brien og Peterson i at Zuccarellos arbeidsinnsats er en av årsakene til at fansen elsker ham. Newyorkere er selv kjent som hardtarbeidende mennesker som jobber lange dager og har korte ferier.

– Zuccarello er en av de mest populære spillerne blant fansen, kanskje bare bak Henrik Lundqvist. Arbeidsmoralen hans speiler arbeidsmoralen til en ekte newyorker. Hvis han blir tradet før deadline, er det ingen tvil om at det vil bli en trist dag for mange Rangers-fans, sier Chiger til Nitten.no.

Chiger mener at nordmannen har levert på samme nivå helt siden han kom til klubben i 2010, og bruker sluttspillet i 2015 som eksempel på hvor viktig Zuccarello har vært for New York Rangers. Da ble Zuccarello truffet i hodet av pucken og fikk kraniebrudd og hjerneblødning i kamp fem i første runde, mot Pittsburgh Penguins.

Han mistet taleevnen i fire dager og måtte til logoped for å få hjelp til å snakke normalt igjen, mens lagkameratene kom seg til tredje runde av sluttspillet før det tok slutt. Chiger tror at Rangers kunne ha kommet seg til finale for andre år på rad hvis Zuccarello hadde spilt.

– Da Zuccarello ble truffet i hodet under sluttspillet, var det en stort slag for laget. Ikke bare fordi de mistet en av sine beste spillere, men fordi de mistet den spilleren som var lagets hjerte og sjel. Rangers tapte i semifinalen det året, men du kunne se hvor savnet han var, både på og utenfor isen, mener Chiger.

Zuccarello kom tilbake i trening før sesongstart og leverte sin beste sesong i Rangers allerede neste sesong, med 26 mål og 61 poeng.

– Tror du at resten av NHL har et riktig bilde av spilleren Mats Zuccarello?

– Jeg mener at Zuccarello er undervurdert i resten av ligaen, på grunn av størrelsen, men ferdighetene hans er definitivt der oppe. På et dypere lag, som for eksempel Lightning, vil han spille i andre- eller tredjerekka, men i Rangers har han spilt i førsterekka og for det mest utmerket seg.

Derfor blir han tradet
Suksessen til Zuccarello gjorde Madison Square Garden til et populært stoppested for nordmenn på New York-tur. Det ble helt vanlig å høre tilskuere snakke norsk i The Garden. Nå forsvinner nok mange norske Rangers-fans til 31-åringens nye klubb.

Etter at klubbens manager Jeff Gorton og klubbens president Glen Sather i et brev til fansen 8. februar 2018 annonserte at Rangers skulle bryte ned laget for å bygge det opp igjen fra grunnen av, begynte en ny fase av Zuccarellos Rangers-karriere.

«Dette betyr at vi kommer til å miste noen familiære ansikter, gutter vi alle bryr oss om og respekterer. Selv om dette er en del av gamet, er det aldri enkelt. Vårt løfte til dere er at planene våre vil veiledes av vårt eneste mål: Å sikre at vi legger grunnlaget for vårt neste tittelutfordrende lag», skrev sjefsduoen.

Denne beslutningen signaliserte at det trolig bare var et spørsmål om tid før nordmannen ble byttet bort for å gi Rangers draftvalg og/eller unge talenter i retur.

Han overlevde det første overgangsvinduet, da Gorton i stedet tradet bort kaptein Ryan McDonagh og forwarden J.T. Miller, men mangelen på kontraktsforhandlingen høsten 2018 var et tydelig signal om at Zuccarello også skulle ofres i denne fasen. Og det er altså dette som nå har skjedd.

Det at David Quinn ikke inviterte Zuccarello til Göteborg, selv om han inviterte Jesper Fast og Mika Zibanejad, da han besøkte Henrik Lundqvist i Sverige noen uker etter at han erstattet Alain Vigneault som trener, økte sannsynligheten for at Rangers planla en framtid uten Zuccarello.

Denne sesongen startet han bra, med ti poeng på de tolv første kampene. Så fulgte en svak periode fra 1. november til 10. januar, hvor han sleit både med en lyskestrekk og alle overgangsryktene som svirret rundt ham. Zuccarello produserte bare ett mål og fire assists på 18 kamper i denne perioden.

Etter et møte med trener David Quinn, og en permanent plass sammen med Mika Zibanejad og Chris Kreider i førsterekka til Rangers, løsnet det for fullt igjen. De siste tolv kampene har Zuccarello gjort 19 poeng. I samme periode har også Zibanejad og Kreider storspilt.

New York Post-journalist Larry Brooks mener at det er Zuccarello som er dirigenten bak førsterekkas suksess og skriver i en kronikk at det ikke gir mening for Rangers å trade Zuccarello for en middelmådig retur.

– Det er udiskutabelt at Zuccarellos oppvåkning har vært nøkkelen til å skape en førstrekke som er blitt formidabel, skriver Brooks.

Idet Zuccarello nå forlater Rangers, er det som en av de 50 beste spillerne i NHL siden 2010 i både primærassists (148) og assists per 60 minutter istid (1,59).

Her er noen av Mats Zuccarellos høydepunkter i New York Rangers:

23. desember 2010: Zuccarello debuterte for New York Rangers og fikk tillit som førstemann i straffekonkurransen. Han markerte seg umiddelbart:

27. desember 2010: I en 7-2-seier mot byrivalen New York Islanders gjør Zuccarello sitt første målpoeng i NHL gjennom en assist på 7-2-målet til Derek Stepan.

6. januar 2011: Zuccarello blir kampens store spiller gjennom å slå den målgivende pasningen til 1-0-målet og selv score 2-1-målet som gir Rangers seieren 2-1 mot Carolina Hurricanes i overtid. Scoringen er hans første i NHL.

8. april 2014: Zuccarello ender sesongen 2013/14 med 59 poeng og blir dermed den beste poengplukkeren i New York Rangers, for første gang i karrieren. Han tildeles Steven McDonald Xtra Effort Award, en pris som fansen deler ut til den spilleren i Rangers som går lengst i å yte en ekstra innsats. Zuccarello tildeles denne prisen også i 2016 og 2017.

4. juni 2014: Idet den første finalekampen mellom New York Rangers og Los Angeles Kings starter, blir Zuccarello den første norske spilleren noensinne som har spilt i en Stanley Cup-finale (Anders Myrvold var ubenyttet reserve for Colorado Avalanche i 1996). Kings vant kampen 3-2 og finaleserien 4-1.

7. juni 2014: Zuccarello blir den første nordmannen som scorer i en Stanley Cup-finale, da han setter inn 2-0 for Rangers. Manhattanlaget taper kampen 4-5 etter sudden death.

23. juli 2014: Rangers og Zuccarello blir enige om en ettårskontrakt verdt 3,5 millioner dollar. Han blir dermed en av de best betalte norske idrettsutøverne noensinne.

2. mars 2015: Zuccarello skriver under på en fireårskontrakt verdt totalt 18 millioner dollar, eller 4,5 millioner dollar per sesong. Senere samme dag gjør han to assists i Rangers’ 4-1-seier mot Nashville Predators.

30. oktober 2015: Hat trick mot Toronto Maple Leafs. Hans første og hittil eneste hat trick i NHL.

1. mars 2016: Sammen med Pascal Dupuis (Pittsburgh) og Jaromir Jagr (Florida) nomineres Mats Zuccarello som finalist for Bill Masterton Memorial Trophy. Årsaken er hans gode comebacksesong etter at han i sluttspillet året før fikk en svært alvorlig hodeskade og midlertidig mistet taleevnen (Prisen blir senere tildelt Jagr).

28. mai 2016: Team Europe annonserer Mats Zuccarello som en av spillerne i troppen til World Cup, en turnering for landslag i regi av NHL som spilles høsten 2016.

25. september 2016: Team Europe og Zuccarello slår Sverige i semifinalen og kvalifiserer seg for finalen i World Cup. Canada blir senere for sterke i finalen og slå europalaget 2-0 i kamper.

4. oktober 2017: Zuccarello utnevnes som visekaptein i New York Rangers. Han blir dermed den første nordmannen som får en slik rolle i NHL på permanent basis.

12. mars 2018: Carolina Hurricanes er motstander når Zuccarello scorer sitt 100. mål i NHL, akkurat som Hurricanes var det da han scoret sitt første drøyt sju år tidligere.

Zuccarello: – Jeg skylder Alain Vigneault mye

Respektløs behandling av Mats Zuccarello i New York

– Jeg venter egentlig bare på å bli tradet

Den lille playmakeren som ble den største i norsk hockeyhistorie

– Barn bør drive med flere idretter hvis de skal bli gode i én

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

avatar

Author: Roy Kvatningen

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

2 Replies to “En epoke er over: Mats Zuccarello tilhører ikke lenger New York Rangers”

Legg igjen en kommentar