– Feil at jeg var dårlig defensivt de første årene i NHL

Mats Zuccarello har vært klubbens beste offensive spiller i en årrekke. Foto: Kim Klement / Reuters / NTB scanpix

Mats Zuccarello mener at han fikk et ufortjent rykte tidlig i NHL-karrieren.

NEW YORK (Nitten.no): I desember blir det åtte år siden Mats Zuccarello debuterte i NHL, for det eneste laget han har representert der – New York Rangers. Nå som klubben er i en omstillingsfase hvor veteraner byttes bort mot unge spillere eller draftvalg, er det naturlig å tenke at nordmannens tid i klubben nærmer seg slutten.

Akkurat den biten kan du lese mer om i del 2 av Nittens intervju med Zuccarello i New York. Del 1 handlet om hans lyskeskade og hva den eventuelt kan få å si for framtiden. Denne artikkelen er del 3 av intervjuet – den siste delen i denne omgang.

Uansett om Zuccarello blir tradet eller ikke, er det på sin plass å se nærmere på karrieren hans i New York Rangers. 31-åringen nærmere seg 500 grunnseriematcher for klubben og vil passere den milepælen i januar, dersom han returnerer i løpet av 1-2 uker, holder seg skadefri og ikke blir tradet først. Zuccarello står bokført med 480 nå.

Det er 273 kamper mer enn nestemann blant norske spillere i NHL-historien. Espen Knutsen hadde en stund rekorden med sine 207 matcher, men den overtok Zuccarello for noen år siden. Shampo har fremdeles to norske NHL-rekorder: Flest mål i undertall (2) og poeng i undertall (4).

Badet i NHL-tilbud i 2010
Mats Zuccarello ble aldri draftet, men vekket NHL-klubbenes interesse gjennom å vinne poengligaen i den svenske eliteserien med 64 poeng på 55 kamper for Modo i 2009/10, og gjennom å storspille under OL i Vancouver i 2010. Høyrevingen gjorde tre poeng på fire kamper for det norske landslaget der, og utgjorde en fenomenal rekke sammen med Tore Vikingstad og Patrick Thoresen i OL.

Etter OL badet Zuccarello i tilbud fra NHL.

– Jeg husker ikke akkurat nå, men det var vel en seks-sju-åtte klubber som var på banen, sier Mats Zuccarello til Nitten.no.

– Du må ha kommet inn med litt selvtillit etter det?

– Nei, jeg er jo fra lille Norge, da, hvor ingen skal være bedre enn noen andre, og jeg tror nok at jeg kom inn med en litt forsiktig tankegang. Det er kanskje derfor det tok litt tid før jeg slo igjennom, fortsetter nordmannen.

Den første sesongen ble ingen stor suksess. Mats Zuccarello spilte nesten like mange kamper (36) i farmerlaget Connecticut Whale i AHL som han gjorde for New York Rangers (42) i NHL. Den norske playmakeren fikk dessuten bare 14,10 minutter på isen i snitt per match.

Etter sesongslutt fortalte trener John Tortorella til Zuccarello at han hadde store mangler i spillet sitt og at han burde bruke sommeren godt. Zuccarello tok treneren på ordet og trente sommeren 2011 sammen med skøyteinstruktør Barb Underhill for å bli raskere og tilbrakte mye tid i styrkerommet for å bli bedre til å holde på pucken.

– Feil kritikk
Selv om Tortorella skrøt av Zuccarello under den neste sesongoppkjøringen, viste han nordmannen liten tillit. Tortorella stolte åpenbart ikke på Zuccarello, og brukte ham bare i ti kamper i løpet av sesongen 2011/12. Istiden var helt nede i ti minutter blank.

– Her borte starter man nederst på rangstigen, så det var vel godt å høre at man ikke var så bra som man kanskje trodde selv, og at man hadde mye å jobbe med. Jeg prøvde å ta den kritikken seriøst, men jeg mener jo selv at det jeg fikk dritt for de første årene mine her – at jeg er dårlig defensivt, det mener jeg er feil. Det er bare et rykte. Jeg føler at jeg alltid har jobbet hjemover, backchecket og tatt det veldig seriøst, sier Zuccarello nå.

Etter sesong to i New York Rangers, hadde Zuccarello fått nok av bussturene med Connecticut Whale og signerte i stedet for russiske Metallurg Magnitogorsk i KHL.

– Det er vel mye trynefaktor i all sport. Hvis du har en trener som har den oppfatningen av deg, er det vanskelig å få ham til å endre mening. Du får veldig lite slingringsmonn, du skal ikke gjøre mye galt før alt blir ille. Sånn er det med alle spillere. Jeg jobbet hardt og tenkte uansett at om jeg fikk spille én kamp i NHL, ville alt annet være en bonus, forklarer 31-åringen.

Mats Zuccarello sliter med å være tålmodig nok med lyskeskaden. Foto: Roy Kvatningen

Vi sitter i en restaurant overfor Madison Square Garden og er lykkelig uvitende om hvor mye kaos en feiltolkning av del 2 av denne intervjuserien skulle skape, etter at noen overivrige Rangers-fans trodde at Zuccarello har bedt om en trade. Eller noe i den duren. Det har han ikke gjort. Zuccarellos kjærlighet til New York Rangers er veldokumentert.

Slo igjennom da sjansen endelig kom
Han kom nemlig tilbake fra Metallurg Magnitogorsk etter en snau sesong. På tampen av 2012/13-sesongen, gikk Zuccarello med på å returnere til Manhattan. Da fikk han spille 16,24 minutter per kamp og svarte med åtte poeng på 15 matcher.

– Jeg endte opp med å dra til Russland da jeg ikke fikk så mye tillit, men da jeg kom tilbake igjen derfra, var det en annen story. Da fikk jeg spille mye. Og så fikk jo Tortorella sparken, og Alain Vigneault kom inn. Etterpå har det bare gått oppover, konstaterer Zuccarello.

Han har helt rett. Sesongen etter gjorde han 59 poeng på 77 kamper og ble klubbens beste poengplukker. Det har han vært i fire av de fem siste sesongene.

For oss som så alle kampene til Mats Zuccarello for New York Rangers de første årene, er det lett å gi ham støtte. Han var mer enn god nok for å fortjene mer istid og bedre rekkekamerater. Og for dere som ikke stoler på undertegnedes vurderingsevne og tror at Zuccarello overdriver, kan jeg servere noen tørre fakta.

Hvis vi ser på skuddforsøk for Rangers delt på skuddforsøk mot Rangers med Zuccarello på isen i fem mot fem i 2010/11 (også kjent som Corsi – altså hvor stor prosentandel av skuddforsøkene som Rangers fikk med nordmannen på isen), ser vi at det var 57,14 prosent. Det betyr at motstanderne lå under 43 prosent.

Dominansen var enda større om vi ser på målsjanser (SCF%). Rangers hadde 62,44 prosent av målsjansene med Zuccarello på isen (alle tall fra naturalstattrick.com). Sesongen etter var Zuccarellos Corsi 57,43 og hans SCF% 56,25.

Zuccarello hadde dessuten klart flere gjenvinninger enn pucktap, noe som faktisk er ganske uvanlig for en playmaker som ofte tar større risiko enn normalt i pasningsspillet sitt.

– Tillit er avgjørende
Forskjellen på Mats Zuccarello under Tortorella og under Vigneault, var altså kun tillit.

– Det er det viktigste man kan ha. Det å gå utpå der og tørre å gjøre feil. I starten er man jo livredd for alt, og da blir man også automatisk dårligere. Det er mye mentalt. De kampene hvor man tenker at «Nå går alt på skinner, nå bare prøver jeg på det», så går det inn, og i de kampene hvor du tenker «Nå føler jeg meg ikke hundre prosent, nå skal jeg bare spille safe», blir det enda verre. Det er sjukt, hvor mentalt det er.

Vi må tilbake til treningen med Barb Underhill. Hun er en tidligere kunstløper som deltok i to olympiske leker og ble verdensmester i 1984. I dag er 55-åringen deltidsansatt hos Toronto Maple Leafs og svært anerkjent for sin faglige dyktighet som skøyteinstruktør. Hun har også jobbet med klubber som Anaheim Ducks og Tampa Bay Lightning.

I starten av Zuccarellos NHL-karriere, hadde hun et samarbeid med New York Rangers.

– Jeg kom over til New York tidlig i sommerferien og brukte en del tid med henne her. Hun hjalp meg med hvordan jeg kunne bli kvikkere i vendinger og få maks ut av potensialet. Jeg synes det var veldig bra og lærerikt. Hun er en fantastisk skøytegåer, sier Zuccarello til Nitten.no.

Samarbeidet var såpass fruktbart at Zuccarello trente med Underhill i Toronto et par ganger også.

– Man kan jo alltid forbedre seg, uansett. Selv i dag, i en alder av 31, føler jeg at jeg blir bedre og bedre, men samtidig at jeg fortsatt har masse å lære. Jeg ser jo disse unggutta som kommer inn og er helt enestående, så jeg prøver fortsatt å snappe opp det jeg kan.

I 2018 er skøyteferdighetene viktigere enn noensinne.

– Vi har en skøytetrener i laget vårt, som heter Mark Ciaccio, som jeg jobber med. Jeg blir jo ikke noe raskere – jo eldre man blir, jo treigere blir man – men det er noe å hente i vendinger med pucken for å få mer tid. Slike ting. Uansett hvor mye jeg trener, blir jeg ikke Connor McDavid, smiler Mats Zuccarello.

For oss nordmenn holder det lenge at han er Mats Zuccarello.

Podkast: Mats Zuccarello gjester Høy Kølle

– Jeg venter egentlig bare på å bli tradet

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

avatar

Author: Roy Kvatningen

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

Leave a Reply