Her er konkurrentene til Rudolfs Balcers i Ottawa

Forrige sesong gikk over all forventning for Rudolfs Balcers. Nå er målet å spille seg inn i NHL. Foto: Roy Kvatningen

21-åringens mål er å etablere seg i NHL denne sesongen. Vi ser nøyere på muligheten hans.

Rudolfs Balcers (21) er i ferd med å oppdage hva det innebærer å spille ishockey i Canada i stedet for USA. Interessen for ham som person og som ishockeyspiller har eksplodert etter at han var involvert i byttehandelen som sendte superstjernen Erik Karlsson til San Jose Sharks.

Det er bare en drøy måned siden Nitten.no traff Balcers i Stavanger, der han trente sammen med Oilers mens han ventet på at sesongoppkjøringen skulle starte i California.

Klubbledelsen hadde før sommeren bedt latvieren om å forberede seg mentalt på at han skulle ta en plass i Sharks-laget – at han skulle etablere seg i NHL.

– Det har motivert meg i hele sommer, sa Balcers til Nitten.no.

I Sharks så konkurrentene om en plass på laget ut til å bli Joonas Donskoi og Marcus Sörensen.

– Målet mitt nå er å starte sesongen i NHL, fortalte Balcers.

Nå som han tilhører Ottawa Senators, er det lett å tenke at konkurransen om en plass i NHL-stallen er blitt enklere for Rudolfs Balcers. Senators er et lag på vei inn i en «rebuild»-fase og har sendt vekk både Karlsson og venstrevingen Mike Hoffman i sommer.

Kanskje er også konkurransen lettere. Det betyr ikke at den blir enkelt.

– Jeg plasserte ham med Colin White og Bobby Ryan, så han fikk sjansen til å vise seg sammen med veldig solide spillere. Han er en svært teknisk spiller som gjør gode ting med pucken, sier trener Guy Boucher til klubbens nettside etter Balcers første treningsøkt med sitt nye lag.

Sportsnet skriver at Balcers kan ende opp med å bli nøkkelpersonen for Ottawa i Karlsson-traden. Ettersom Senators også fikk den solide NHL-senteren Chris Tierney og 2017-førsterundevalget Josh Norris, forteller dette en hel del om hvor bra utviklingen til Rudolfs Balcers har vært etter at San Jose draftet 21-åringen i femte runde i 2015.

Han omtales som den beste spilleren i San Jose Barracuda forrige sesong.

– Den reaksjonen jeg som oftest har fått, er at dersom det er en av disse spillerne som kommer til å vise seg som den beste Ottawa fikk, er det Balcers. Han anses som ukjent og undervurdert, men hadde en virkelig god debutsesong i AHL. De tror at han har en sjanse (til å bli en god NHL-spiller, red.anm.), sier den velinformerte journalisten Elliotte Friedman.

Forventningene er altså store til Rudolfs Balcers i Canada. Mens han i USA kunne jobbe i fred, vil han heretter konstant være under søkelyset som nøkkelreturen i Karlsson-traden.

Hvordan ser sjansene for spilletid ut i Ottawa Senators? La oss ta en kikk. Først får vi poengtere at dagens spillerstall neppe holdes intakt gjennom hele sesongen. Ottawa-ledelsen har gjort det klart at klubben skal gjenoppbygges. Det betyr at etablerte spillere kan bli byttet bort mot unge talenter og kommende draftvalg.

Per dags dato har Senators disse venstrevingene: Bobby Ryan, Mikkel Bødker, Magnus Pääjärvi, Brady Tkachuk, Alex Formenton og Max McCormick. I tillegg kan Matt Duchene, Zack Smith og Ryan Dzingel også brukes som venstrevinger, selv om de oftere bekler andre posisjoner.

Senteren Jean-Gabriel Pageau har røket en akilles og er ute i 4-6 måneder. Det betyr at Smith mest sannsynlig vil bli brukt som senter. Ottawa har dessuten bare én spiller som er god nok til å bekle rollen som førstesenter i NHL, så Duchene vil nok heller ikke spille venstreving kommende sesong. Iallfall ikke i Ottawa. Laget ser også tynnere ut på høyresiden enn venstresiden, så vi antar at Dzingel spiller høyreving.

Stortalentet Brady Tkachuk. Foto: Jerome Miron / Reuters / NTB scanpix

Dermed ser det ut til at Rudolfs Balcers har seks konkurrenter:

Mikkel Bødker er 28 år gammel og spilte 74 matcher for San Jose Sharks forrige sesong. Han gjorde 15 mål og 37 poeng. Dansken tjener fire millioner dollar per sesong og kom fra Sharks i Mike Hoffman-traden 19. juni i år. Han kan spille både høyre- og venstreving. Bødker ble draftet som nummer åtte i første runde i 2008 og ble ansett som et stort talent, men etter 51 poeng i 2013/14-sesongen har han ikke innfridd forventningene. Totalt har 28-åringen spilt 618 matcher i NHL og gjort 288 poeng.

Alex Formenton ble draftet i andre runde i fjor og anses som et av de største talentene i Senators-organisasjonen. 19-åringen er lynrask på skøytene og scoret 29 mål og 48 poeng på 48 matcher i juniorligaen OHL forrige sesong. «Han får andre spillere til å se ut som kjegler utpå der», kommenterte trener Guy Boucher i forrige uke. Formenton har allerede debutert i NHL, han fikk én kamp forrige sesong. Ettersom klubbledelsen ønsker å skape entusiasme blant fanskaren, er det stor sjanse for at Formenton får sjansen til å vise seg i flere kamper i NHL denne sesongen.

Max McCormick er en fysisk tøff ving på 26 år som fikk 30 kamper i NHL forrige sesong, men bare leverte fem poeng. På AHL-nivå satte han åtte mål og 27 poeng på 49 kamper. Han spiller på en enveiskontrakt denne sesongen, og kan nok som best håpe på en plass i fjerderekka.

Magnus Pääjärvi er en 27-åring fra Norrköping som ble draftet i første runde i 2009, men som i enda mindre grad enn Bødker har klart å innfri forventningene. Forrige sesong gjorde han fire poeng på 44 matcher for St. Louis Blues og åtte poeng på 35 kamper for Senators. Han spiller for sin NHL-karriere i denne sesongoppkjøringen. Svenskens kontrakt på 900.000 gjelder kun for ett år.

Bobby Ryan er veteranen i denne gruppen. 31-åringen har imidlertid ikke maktet å levere prestasjoner på gammelt nivå og står med snaut 0,5 poeng per kamp i snitt de to siste sesongene. Hans årslønn på 7,25 millioner dollar (i fire sesonger til!) tilsier likevel at han er garantert en plass i første- eller andrerekka hos Senators.

Brady Tkachuk ble draftet som nummer fire i sommer. Han er altså et av de aller største talentene i 2018-kullet. Brady er sønnen til Keith Tkachuk og lillebroren til Matthew Tkachuk i Calgary Flames. «En kraftfull ving med myke hender som blander fysisk spill med eliteblikk og spilleforståelse», ifølge Steve Kournianos i The Draft Analyst. Brady Tkachuk gjorde 31 poeng på 40 kamper som 18-åring i NCAA, noe som er meget sterkt. Han har som mål å spille i NHL allerede nå.

Rudolfs Balcers har fart og teknikk og utvikler seg fremdeles i positiv retning, som 21-åringer flest. Det gir derfor mer mening for Ottawa Senators å bruke Balcers enn for eksempel Pääjärvi og Bødker i denne rebuild-prosessen. Samtidig gir det lite mening å plassere Balcers i fjerderekka og gi ham åtte minutter istid per kamp. Den rollen kan heller McCormick eller Pääjärvi få. Vi antar at Ryan er selvskreven i førsterekka. Dermed er det jobben som venstreving i andre- eller tredjerekka som Balcers kjemper om. Mest sannsynlig må han derfor konkurrere ut to av Bødker, Formenton og Tkachuk. Det blir ingen enkel oppgave.

Heldigvis er Balcers god nok til å klare det.

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

avatar

Author: Roy Kvatningen

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

Leave a Reply