Hvor raskt kan New York Rangers komme tilbake i toppsjiktet?

NEW YORK (Nitten.no): Bli med på et dypdykk i framtiden til New York Rangers.

Manager Jeff Gorton går en hektisk sommer i møte, hvor reforhandling av en rekke kontrakter står øverst på arbeidslisten, sammen med klubbens viktigste talentdraft på evigheter.

Vel, helt øverst står det selvfølgelig at klubben trenger en ny trener. Alain Vigneault fikk sparken etter at siste match for sesongen var over i april.

– Vi ser etter en trener som kan utvikle spillere og utvikle et lag. Vi ønsker en som kommer til å kunne jobbe med unge spillere – egentlig alle spillerne – slik at både vi og de kan utvikle seg fra én fase av sesongen til den neste, slik at vi er bedre mot slutten av sesongen enn starten, forteller Rangers-eier James Dolan til New York Post.

Dolan bekrefter dermed indirekte at Vigneault fikk sparken fordi hans svakhet som trener er å utvikle unge spillere. Vigneault har oppnådd meget gode resultater både i Vancouver Canucks og New York Rangers, men er kjent for å foretrekke veteraner framfor ungdommer.

– Jeg mener at Alain er en god trener, men en god trener for et erfarent lag. Selv om han sikkert ikke mente å gjøre det, bekreftet han egentlig dette selv da han etter den siste kampen snakket om hvordan han manglet spillere denne sesongen. Han hadde sannsynligvis rett, men den neste treneren kommer til å kunne ta de spillerne vi ha, de unge spillerne, og løfte dem til neste nivå, utdyper Dolan.

Vi snakker altså om en «rebuild» – eller gjenoppbygging, for å bruke et norsk ord. New York Rangers skal bygge opp laget fra bunnen av, med unge spillere som skal få tid til å utvikle seg og en trener som er hentet inn spesifikt for dette formålet.

Mest sannsynlig kommer manager Gorton også til å gjennomføre en byttehandel eller tre, for å få tak i enda flere talentfulle spillere. Mats Zuccarello kan som kjent være en av dem som sendes til en annen klubb i denne prosessen. Han har ett år igjen av kontrakten sin.

Det spekuleres i at Gorton også vil forsøke å klatre i talentdraften. Rangers endte med niendevalget i første runde, ettersom Carolina Hurricanes klatret til andreplass og skjøv Rangers én plass ned. Hvordan han skal klare det, er uvisst, men det kan innebære at Zuccarello blir brukt som en av brikkene.

Hvis Rangers beholder niendevalget, vil klubben trolig kunne velge en back som Adam Boqvist, Quinn Hughes, Evan Bouchard, Ty Smith og Noah Dobson, eller en forward som Oliver Wahlstrom, Joe Veleno, Jesperi Kotkaniemi eller Joel Farabee.

La oss gå igjennom New York Rangers’ nåværende spillergruppe, posisjon for posisjon, og se hvilke spillere som forsvinner i sommer, hvilke som er verdt å satse på videre og hvilke som kan komme opp fra junior- og farmerlagsnivå.

Keepere:

Henrik Lundqvist har tre sesonger igjen av sin kontrakt på 8,5 millioner dollar per sesong. Han blir igjen den soleklare førstekeeperen, slik han har vært helt siden han kom fra Frölunda i 2005. Han holder fortsatt et godt nivå, selv om han er blitt 36 år gammel.

Alexandar Georgijev (22) gjorde nå unna det første året av sin treårige førstekontrakt i NHL. Det ble ti matcher med en gjennomsnittlig redningsprosent på 91,8, hvilket er solid og faktisk bedre enn han hadde for Hartford Wolf Pack i AHL (90,9). Russeren får trolig mest spilletid i AHL også neste sesong, for utviklingens skyld. Han har gått forbi Brandon Halverson på rangstigen i organisasjonen, noe som førte til at amerikaneren spilte brorparten av sine kamper i ECHL denne sesongen, sammen med Chris Nell, som ble signert som free agent for et år siden og har ett år igjen av den avtalen.

Rangers vil trolig hente inn en rutinert reserve for Lundqvist, enten det blir gjennom å gi Ondrej Pavelec en ny kontrakt eller plukke en annen målvakt fra free agent-markedet i juli.

Rangers sitter også på rettighetene til 20-åringen Tyler Wall (draftet i 6. runde i 2016), Adam Huska (20, draftet i 7. runde i 2015) og Igor Sjestjorkin (22), som storspiller for SKA St. Petersburg i KHL og har to sesonger på rad med under 1,7 i baklengsmål per kamp og over 93 i redningsprosent.

Det er naturlig å tenke at Sjestjorkin kommer til å overta keeperplassen fra Lundqvist en gang i framtiden, og at det vil sikre Rangers kvalitet i den posisjonen gjennom hele gjenoppbyggingen. Hvis Georgijev kan blande seg inn her, vil det være en fin bonus.

Backer:

Kevin Shattenkirk (29) fikk sin første sesong i hjembyen ødelagt av en meniskskade som plaget ham i de 46 matchene han spilte og holdt ham ute av spill resten av sesongen. Han har tre år igjen av kontrakten og vil forhåpentlig bli en nøkkelspiller framover. Han bør iallfall bidra til at Rangers får et anstendig power-play allerede kommende sesong.

Marc Staal (31) har også tre sesonger igjen av kontrakten sin, som er på 5,7 millioner. Det var spekulasjoner om han kunne bli kjøpt ut i fjor, men Gorton valgte i stedet å ta den varianten med Dan Girardi. Nå gir det lite mening å kjøpe ut Staal, siden Rangers skal gjenoppbygge laget og trenger å omgi de mange unge spillerne med en seriøs veteran som har gode arbeidsvaner.

Neal Pionk (22) var den back-nykommeren som kom minst skadet ut av det togvraket Rangers trillet inn på perrongen. Han har én sesong til av sin ELC-kontrakt på 925.000 og kan komme til å få flere sjanser neste sesong etter å ha bidratt med 14 poeng på 28 kamper nå. Samtidig understreker hans Corsi på 41,88 at vi fremdeles vet lite om hvor egnet han egentlig er for NHL-spill. Han er høyrefattet og best i power-play, hvilket betyr at han trolig er i direkte konkurranse med Tony DeAngelo om å få plass i tredje backpar og få spille rollen som Shattenkirk i andrefemmeren i power-play.

Tony DeAngelo (22) har ett år igjen av sin førstekontrakt. Det tidligere førsterundevalget har ennå ikke etablert seg i NHL. Denne sesongen ble det 32 kamper, null mål, åtte assists og -18. Hans Corsi var på 49,4, noe som er et solid tall i det selskapet her.

Steven Kampfer har også ett år igjen. Han er en billig og ålreit back å ha som sjuendemann i stallen. Mer interessant er Brendan Smith, som falt igjennom i det første året av sin fireårskontrakt på 4,35 millioner dollar og tilbrakte store deler av sesongen i farmerligaen. Om han virkelig er så mye dårligere enn de andre backene i klubben, er likevel et åpent spørsmål.

New York Rangers har I tillegg et dusin unge backer under kontrakt, og håper selvsagt at noen av dem kan ta steget opp til NHL allerede kommende sesong. Libor Hajek (20) og Ryan Lindgren (20) er nok, sammen med Sean Day (20), de mest spennende. De to førstnevnte kom gjennom trades nå i vinter, mens sistnevnte ble hentet i tredje runde av 2016-draften etter at han tidligere i ungdommen ble ansett som et supertalent. Hajek er nok den mest spennende. Det sies at Rangers håper at 20-åringen fra Tsjekkia skal bli Ryan McDonaghs arvtager.

I tillegg er også Vince Pedrie, Brandon Crawley og Sergej Zborovskij under kontrakt – men det er foreløpig lite som tyder på at noen av dem vil bli NHL-profiler.

Rangers sitter også på rettighetene til Brady Skjei og Rob O’Gara, mens Ryan Sproul er blitt UFA. Skjei får selvfølgelig en ny kontrakt, med en solid lønnsøkning fra sine 925.000 dollar denne sesongen, men 24-åringen gjorde ikke seg selv noen tjeneste med å falle fra 39 til 25 poeng. Han så ikke ut til å håndtere en større rolle spesielt bra, men er fortsatt ung nok og talentfull nok til å snu trenden.

Sproul blir trolig sendt på dør. Han er 25 år og ser ikke ut som en NHL-spiller. Rob O’Gara er ett år yngre, ferdighetsmessig omtrent like svak, men kom i en trade i vinter og får kanskje kontrakt av den grunn.

Kevin Shattenkirk fikk første sesong ødelagt av en meniskskade. Foto: Roy Kvatningen

(Kevin Shattenkirk fikk første sesong ødelagt av en meniskskade. Foto: Roy Kvatningen)

Kevin Shattenkirk, Brady Skjei, Marc Staal, Neal Pionk, Tony DeAngelo, John Gilmour, Steven Kampfer, Brendan Smith kan alle bli å se i Madison Square Garden kommende sesong. Det er tynt, selvsagt, men fokuset er ikke på 2018/19, men lenger ut i tid. Libor Hajek, Sean Day og Ryan Lindgren vil alle få sjansen til å vise seg på treningsleiren før sesongstart, men for utviklingen deres vil minst én sesong i AHL trolig være den beste løsningen. Alle tre er nå gamle nok til å spille AHL dersom Rangers ønsker det.

John Gilmour og Chris Bigras er såkalte «restricted free agents» og får nok begge ny kontrakt, men førstnevnte falt igjennom i NHL denne våren og sistnevnte klarte ikke å etablere seg i Colorado Avalanche. Falt igjennom gjorde også russerne Alexei Bereglazov og Sergej Zborovskij, som begge kom til Rangers i fjor sommer. Bereglazov reiste tilbake til KHL etter noen kamper i AHL, mens Zborovskij spilte mer i ECHL enn AHL. Det er for tidlig å avfeie dem helt, men de står nok langt nede på listen til Gorton over hvilke backer som kan være en del av løsningen.

På lang sikt er det få sikre kort på backplass i Rangers-organisasjonen. Shattenkirk bør helst være i andre eller tredje backpar. Staal forsvinner ut når Rangers-ledelsen vil satse mot Stanley Cup igjen. Klubben vil trolig være svært fornøyd dersom én av Pionk og DeAngelo utvikler seg til å bli en solid NHL-back. Hajek og Lindgren ser ut som sikrere kort, mens enkelte speidere spør seg om Sean Day er smart nok som spiller til å slå igjennom i NHL.

Sagt på en annen måte: Det virker opplagt at Rangers kommer til å fokusere på backer i 2018-draften, som heldigvis for broadwayklubben byr på en fenomenal backårgang. Selv om Rangers skulle få en back som Adam Boqvist, Evan Bouchard, Noah Dobson eller Ty Smith, vil det ta tid før det draftvalget utviklet seg til en nøkkelspiller på NHL-nivå. Det vil nok gå raskere for Bouchard enn de andre, men vi snakker nok uansett om 2-4 år.

Utviklingen av backbesetningen vil selvsagt fremskyndes dersom Rangers får hentet inn en etablert kar eller to via sommerens free agent-marked. John Carlson fra Washington Capitals blir den dyreste, men er også den beste, dersom han ikke signerer for Caps før 1. juli. Den dobbelte Stanley Cup-mesteren Ian Cole vil trolig koste 4-5 millioner dollar, hvilket er mye for en defensiv back, men Cole vil kunne ta med seg vinnerkultur til Rangers-garderoben og være en ypperlig læremester for de unge spillerne.

Hvis Rangers skal kunne bruke mer enn ti millioner dollar på free agent-backer, må nok noen forwards bli tradet først. Zuccarello, Ryan Spooner, Vladislav Namestnikov og Kevin Hayes er blant de mest naturlige kandidatene der.

Det kan virke meningsløst å hente inn etablerte backer i slutten av 20-årene allerede nå, men det er før man tar med i betraktningen hvor viktig det er for de unge spillerne å være omgitt av kompetente medspillere. Hvis man evaluerer årsaken til at Buffalo Sabres og Edmonton Oilers har brukt lang tid på sine gjenoppbyggingsprosesser, finner man trolig en solid prosentandel av svaret i det faktum at begge klubbene har vært svake på backplass under disse prosessene. Det samme kan man kanskje si om Toronto Maple Leafs, men det kan argumenteres for at Toronto-klubben kompenserer for dette med en av ligaens dyktigste trenere i Mike Babcock.

Vi så jo nå hvordan det gikk for Rangers da backparene var Marc Staal – Neal Pionk, Brady Skjei – Ryan Sproul og John Gilmour – Rob O’Gara. Det vil være enklere for en Tony DeAngelo å utvikle seg i par med for eksempel Ian Cole. Utviklingen til klubbens forwards, eksempelvis spennende talenter som Filip Chytil og Lias Andersson, går også enklere om de er på isen med backer som Skjei, Shattenkirk, Cole eller John Carlson, enn om de er utpå der med Gilmour og O’Gara.

I tillegg til free agent-markedet har Gorton mulighet til å hente inn backer gjennom trades, enten han ønsker å hente inn unge backer som kan bli en del av løsningen om to-fire år eller om han ønsker å hente inn en veteran som kan være en læremester og kulturbygger.

Av de mange backene som tilhører New York Rangers i skrivende stund, er det sannsynlig at maksimalt fire eller fem vil være blant klubbens sju beste backer neste gang blåtrøyene går inn til en sesongstart som en av tittelutfordrerne i NHL: Kevin Shattenkirk, Brady Skjei, Ryan Lindgren, Libor Hajek og kanskje en av Neal Pionk og Tony DeAngelo. Legg til en toppback fra 2018-draften, eksempelvis Evan Bouchard, så kan dette se ganske anstendig ut i 2020.

Forwards:

«Vårt løfte til dere er at våre planer skal styres av vårt eneste mål: Å sikre at vi bygger grunnlaget for vår neste Stanley Cup-utfordrer», skrev manager Jeff Gorton og president Glen Sather i et brev til fansen 8. februar 2018. Dette er utgangspunktet for denne artikkelen – at New York Rangers skal forsøke å bygge et lag som kan vinne Stanley Cup, ikke et lag som kan kvalifisere seg for sluttspill.

Vår gjennomgang av backene i organisasjonen gir ikke all verdens grunn til optimisme når man har et slikt utgangspunkt. Det sier seg selv at draften i 2018 og 2019 blir viktig. Rangers har førsterundevalget til Boston Bruins og Tampa Bay Lightning, andrerundevalget til New Jersey Devils og tredjerundevalget til Boston Bruins, samt alle sine egne, i 2018-draften (minus sjuende runde).

Om backer må være et fokus, er det ikke sånn at forwardene kommer til å utvikle seg til Stanley Cup-kaliber på egenhånd. Det er behov for forsterkninger her også.

Rangers mangler fremfor alt en førstesenter. Dette er et hull Gorton ikke har klart å tette siden han overtok jobben fra Sather, og det hullet ble enda større da Derek Stepan ble flydd til Arizona i fjor sommer. Den gode nyheten er at Stepan ble tradet for draftvalget som ble brukt på Lias Andersson, og at Rangers brukte sitt eget førsterundevalg i 2017-draften på Filip Chytil. Det forventes i Rangers at disse to, sammen med Mika Zibanejad, vil gi klubben en solid 1-2-3-punch på senterplass om et år eller tre, når tenåringene er blitt sterkere, raskere og mer rutinerte.

MIKA ZIBANEJAD i samtale med kommentator Sam Rosen. Foto: Roy Kvatningen

(MIKA ZIBANEJAD i samtale med kommentator Sam Rosen. Foto: Roy Kvatningen)

Hvilke planer Gorton har for nykommerne Vladislav Namestnikov og Ryan Spooner, er foreløpig uvisst. Begge kom til klubben gjennom trades før overgangsvinduet stengte og begge kan komme til å bli tradet videre dersom fristende tilbud dukker opp. Begge er også «restricted free agents», hvilket betyr at de er Rangers’ eiendom dersom klubben tilbyr ny kontrakt med minst samme lønn som under forrige sesong. Kevin Hayes og Jimmy Vesey er i samme situasjon. Alle fire vil nok få nye kontrakter i Rangers.

Velinformerte Larry Brooks nevner Hayes blant de spillerne Rangers definitivt vil beholde, sammen med senterne Chytil, Andersson og Zibanejad, vingene Chris Kreider og Pavel Butsjnevitsj og backene Skjei og Shattenkirk.

Kreider og Butsjnevitsj er, sammen med Mats Zuccarello og Jesper Fast, under kontrakt for minst én sesong til.  Det er også Peter Holland og Vinnie Lettieri, som begge kan fylle rollen som fjerdesenter. Den rollen fylte Boo Nieves med glans de kampene han fikk sjansen forrige sesong, så det er ikke utenkelig at 24-åringen får ny kontrakt og stikker av med den jobben.

Rangers har altså 13-14 forwards på plass allerede, som alle var der under hele eller deler av forrige sesong. Det smaker ikke «gjenoppbygging» av det. Derfor er det mest sannsynlig at Gorton kommer til å gjøre flere trades i sommer, helst før 2018-draften finner sted i Dallas 22. juni.

I tillegg kan vi plusse på Ilja Kovaltsjuk, som etter ryktene fra Russland å dømme allerede er enig med Rangers om en kontrakt (Han kan ikke offisielt signere for klubben før 1. juli).

På talentsiden er det først og fremst Chytil og Andersson som ser spennende ut blant forwardene, men Rangers har også forventninger til Brett Howden, som kom fra Tampa Bay Lightning i vinter. Han er en arbeidsom, allsidig senter som i framtiden trolig vil bekle en rolle i 2.- eller 3.-rekka. I tillegg signerte Rangers nylig en kontrakt med Cliff Ronnings sønn Ty, som har vært en fenomenal målscorer på juniornivå. Ty Ronning scoret 61 mål og 84 poeng på 70 kamper i WHL. Før du jubler over at Rangers sitter på «den neste Patrik Laine», får vi poengtere at dette ikke var nok til å bli toppscorer i WHL. Jayden Halbgewachs (San Jose Sharks) scoret 70 mål på 72 kamper der. Lille, kvikke Ronning er likevel en spennende spiller å følge.

Listen over lovende forwards i Rangers-systemet starter og slutter vel egentlig der. Det er kun Brett Howden og Ty Ronning. Superoptimistene vil kanskje inkludere Tim Gettinger, en 197 centimeter høy senter som gjorde 69 poeng på 66 kamper i OHL denne sesongen.

Forwardene til Rangers kommende sesong ligger altså an til å bli Mika Zibanejad, Filip Chytil, Lias Andersson, Peter Holland, Vinnie Lettieri, Ilja Kovaltsjuk, Chris Kreider, Ryan Spooner, Jimmy Vesey, Vladislav Namestnikov, Mats Zuccarello, Pavel Butsjnevitsj, Kevin Hayes og Jesper Fast, minus den eller de som eventuelt trades bort, og pluss eventuelt Brett Howden, Ty Ronning og/eller den eller de som kommer via trades eller draften i Dallas.

Teoretiske rekkekombinasjoner kan bli Kreider – Zibanejad – Butsjnevitsj; Kovaltsjuk – Chytil – Zuccarello; Vesey – Hayes – Namestnikov; Lettieri – Andersson – Fast.

Hvis Gorton signerer en god back eller to fra UFA-markedet i sommer, kan dette være nok til å kvalifisere seg for sluttspillet neste sesong. Ideelt sett burde kanskje klubben ha forsøkt å være ligaens dårligste lag i 2-3 år framover, men dette virker ikke å være en del av planen. Rangers-ledelsen ønsker en rask gjenoppbygging, ikke en treg og smertefull prosess som vil slite ut fansen og fremdeles ikke være en garanti for suksess.

Status som Stanley Cup-utfordrer er flere år unna og avhenger – sånn det ser ut nå – av at Butsjnevitsj utvikler seg under ny trener og at både Chytil og Andersson lever opp til sine potensial. Det vil selvsagt hjelpe om Rangers treffer blink to-tre ganger både i 2018- og 2019-draften også. Dette utgangspunktet er likevel ikke bedre enn at Jeff Gorton er nødt til å bruke trades som et av sine viktigste verktøy i gjenoppbyggingen. Og det kan resultere i at én eller flere av Mats Zuccarello, Ryan Spooner, Vladislav Namestnikov og Jimmy Vesey blir byttet bort i løpet av sommeren.

Det er lite trolig at Buffalo vil trade bort sjansen til å drafte Rasmus Dahlin eller at Carolina Hurricanes gir fra seg retten til å følge opp med Andrej Svetsjnikov, og Filip Zadina er såpass talentfull at heller ikke Montreal Canadiens burde snuble seg inn i en trade hvor deres 3.-valg er involvert.

Hvis Rangers skal trade seg opp i draften, er det mest realistisk å tro at de maksimalt kan tilegne seg fjerdevalget som Ottawa Senators for tiden innehar. Det kan gi Rangers sjansen til å drafte en spiller som Adam Boqvist, Brady Tkachuk, Quinn Hughes eller Evan Bouchard, men muligheten er til stede for at den spilleren Rangers ønsker seg her, fremdeles vil være tilgjengelig med niendevalget de allerede eier – eller at en spiller på omtrent tilsvarende nivå vil være det.

Derfor er det mer logisk at Rangers bytter bort et av sine senere valg i første runde, valgene klubben har fått gjennom trades med Boston Bruins og Tampa Bay Lightning. Da vil det nok kreves en spiller av Zuccarellos format i tillegg for å lokke manageren til Ottawa (4.-valget), Arizona Coyotes (5.-valget) eller Detroit Red Wings (6.-valget) til å si ja til Gortons tilbud. Og selv det vil kanskje ikke være nok.

Det er strengt tatt vanskelig å se en trade her som vil gagne begge parter. Viktigheten av å få velge en elitespiller som man har kostnadskontroll på i ni år framover, er enorm. Få klubber bør vite dette bedre enn New York Rangers. Forrige gang broadwaylaget hadde et topp 3-valg i draften, var i 1966.

For å konkludere: New York Rangers blir neppe en tittelutfordrer i NHL før Filip Chytil, Lias Andersson og Libor Hajek, samt førstevalget i 2018, har utviklet seg til toppspillere – og det forutsetter jo at dette faktisk vil skje. Beste mulige scenario er nok 2020-21-sesongen.

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

avatar

Author: Roy Kvatningen

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

Leave a Reply