Ingen i NHL ville ha stortalentet Torey Krug

Torey Krug har gjort 16 poeng på 20 matcher i årets sluttspill. Foto: NHL.com

138 backer ble draftet av lagene i NHL i 2009 og 2010. Ingen draftet Torey Krug.

Boston Bruins er det eldste amerikanske laget i NHL og har eksistert siden 1924. Laget har vunnet Stanley Cup seks ganger. Flere av de største legendene i ligaens historie har skapt sine navn i den gule og svarte drakta, som for eksempel Eddie Shore, Bobby Orr, Phil Esposito, Johnny Bucyk og Ray Bourque.

Ingen av dem har gjort det Torey Krug gjorde da Boston Bruins vant 7-2 mot St. Louis Blues i den tredje finalekampen i Stanley Cup 2019. Krug gjorde fire poeng i den kampen, som den første Boston-spilleren noensinne i en finalekamp.

Det finnes legender i dagens Boston-lag også. Patrice Bergeron og Zdeno Chara er allerede på det nivået. Brad Marchand er på vei dit. Kanskje David Pastrnak også.

Likevel var det Torey Krug som satte denne klubbrekorden – den 175 centimeter høye backen som ingen brydde seg om å drafte.

Var et supertalent – som ingen så
70 backer ble draftet i 2009. Torey Krug var ikke en av dem. 68 backer ble draftet året etter. Torey Krug var ikke en av dem, heller.

Sånt skjer, selvfølgelig. Noen spillere slår igjennom sent. Det er såpass vanlig at nordamerikanerne har et veletablert uttrykk for dette: «Late bloomer».

Krug var ikke det.

Torey Krug var kanongod allerede den gang. Han ble nummer to blant backene i poengligaen i USHL i draftåret sitt, 2009, bare slått av Matt Donovan, som er ett år eldre og ble draftet året før. Krug gjorde 47 poeng på 59 kamper for Indiana Ice som 17-åring, og hjalp også laget topps i USHL, som vinner av Clark Cup.

Ingen 17-årige backer har produsert like mange poeng i USHL etter ham.

Washington Capitals’ stjerneback John Carlson er også ett år eldre enn Torey Krug. Carlson spilte også i USHL. Carlson spilte faktisk også for Indiana Ice. Carlson var attpåtil også nummer to i USHLs poengliga for backer. Han gjorde 43 poeng på 59 kamper i 2007/08, altså fire poeng færre enn Krug gjorde sesongen etter.

John Carlson ble draftet som nummer 27 i første runde av draften i 2008.

Hva var egentlig forskjellen på John Carlson og Torey Krug den gang?

16 centimeter.

Forskjellen var 16 centimeter. Mens Krug er liten til å være back, 175 centimeter, er Carlson stor – 191 centimeter.

Dessuten hadde Carlson i flere år blitt ansett som et av USAs største backtalenter i sitt årskull. Torey Krug var ikke det. Han er 175 centimeter nå, men han var enda mindre som 16-åring. Den gang ble han ikke draftet av noen lag i USHL, heller. Da vurderte han faktisk å gi opp satsingen på ishockey.

– Jeg var på nippet til å bryte sammen og tenke at «Jeg kommer ikke til å nå langt med dette». Jeg sleit og laget vårt vant ikke så mye. Jeg hadde ikke begynt å vokse og faren min snakket om at jeg kanskje skulle gjøre noe annet. Sett i ettertid kan han argumentere med at han forsøkte å motivere meg. Jeg var ganske nær. Og det ville ha vært det. Men du kan si at det motiverte meg til å jobbe ekstra hardt, forklarer Krug i et intervju med skoleavisen i 2012.

Satset på utdannelsen
Vendepunktet i karrieren kom gjennom en telefonsamtale med Jeff Blashill, som i dag er trener for Detroit Red Wings. Den gang var Blashill trener for Indiana Ice. Eieren av Indiana Ice hadde ingen tro på Krug, fordi han mente at backen var for liten av vekst, men Blashill kranglet seg fram til aksept fra sjefen sin. Så ringte han Krug for å invitere ham på prøvespill.

– Han sa «Jeg vil at du skal komme og spille deg inn på laget vårt». Han fortalte meg senere at han stilte i stand en spesiell overtallsøkt for å se hvordan jeg klarte meg. Jeg tok vare på sjansen og kom med på laget. Jeg kommer aldri til å glemme hva han gjorde for meg, forsikrer Krug.

Om Torey Krug er takknemlig overfor Jeff Blashill, er den nåværende Detroit Red Wings-treneren full av beundring overfor sin gamle elev.

– Jeg elsker Torey. Torey er en av favorittspillerne blant alle jeg noen gang har trent. Hvis du vil snakke om å levere store spill i store øyeblikk, er han en som leverer. Når kampen står på spill, har han is i blodårene. Han vet hvordan han kan få ting til å skje. Jeg kjente til ham som 15-åring, da han var veldig, veldig liten. Jeg husker at han og Cam Fowler herjet på en Select-leir i Michigan, og han styrte showet selv om han var en liten guttunge. Tre år senere så jeg ham som 18-åring, og klarte å få ham til laget mitt i Indiana, og vi vant mesterskapet der. Jeg kan ikke si mange nok gode ting om Torey. Han er en herlig person, sier Blashill til NHL.com.

Mens John Carlson noen måneder etter 2008-draften signerte en kontrakt med Washington som gjorde ham til dollarmillionær, begynte Torey Krug å tenke på utdanningen sin etter at den fenomenale sesongen med Indiana Ice ikke resulterte i at noen lag i NHL ville drafte ham.

Blant universitetenes hockeylag var interessen i andre ende av skalaen. Krug fikk tilbud om skolestipend fra 28 universiteter. Krug valgte å begynne på Michigan State University.

Sjansen for en hockeykarriere virket liten, så det var viktig for ham å ta en ordentlig utdannelse. Krug begynte å studere finans, var innom juss og landet til slutt på statsvitenskap.

– Jeg trodde ikke at hockeykarrieren skulle ta meg så langt, har Krug uttalt i ettertid.

Mens han studerte der, fortsatte Torey Krug å markere seg på isen. Han gjorde 21 poeng i sin første sesong i NCAA, 28 poeng i sin andre sesong og hele 34 poeng på 38 kamper i sesong tre.

En av årsakene til at Torey Krug har kommet til topps i sporten sin, er ifølge de som kjenner ham den mentale innstillingen han bærer med seg. Krug gidder for eksempel ikke å legge skylden for tidligere motgang på størrelsen sin, eller mangelen på sådan.

– Jeg er 175 centimeter og hvis det er en spiller på 184 som kan gjøre samme jobb som meg, så hadde til og med jeg valgt ham. Hvis jeg skal lykkes på neste nivå, må jeg bidra med noe spesielt. Jeg må være god offensivt, pålitelig defensivt og jobbe hardere for å bli bedre hver eneste dag, sa Krug til skoleavisen i januar 2012.

Hobey Baker-nominert
Da var Krug inne i sin tredje sesong i NCAA og NHL-lagene begynte endelig å vise interesse for ham.

25. mars 2012 signerte han en treårskontrakt med Boston Bruins som free agent. Innsatsen for Michigan førte også til at han ble nominert til Hobey Baker Award, som årlig tildeles den beste spilleren på collegenivået.

Han sluttet på universitetet før utdannelsen var ferdig, så han lovet moren sin å fullføre utdannelsen i statsvitenskap etter hvert. Da sjansen til å spille i NHL endelig kom, kunne ikke Torey Krug la den passere.

Krug fikk to matcher i NHL på tampen av 2011/12-sesongen og gjorde sitt første poeng i verdens beste liga med en assist i en bortekamp mot Ottawa Senators 5. april.

Den første profesjonelle sesongen hans tilbrakte han for det meste i Bostons farmerlag Providence, der han gjorde 13 mål og 45 poeng på 63 matcher. Han fikk én seriekamp for Boston, i slutten av mars, men da sluttspillet kom, var Torey Krug på plass i NHL for å bli.

Den lille, offensive backen hadde så vidt fylt 22 år da han terroriserte New York Rangers med fire scoringer og fem poeng i andre runde av Stanley Cup, etter å ha sett første runde fra tribuneplass. Krug hjalp Boston forbi Pittsburgh Penguins også, og kom fra seks finalekamper mot Chicago Blackhawks med null i pluss/minus – slett ikke verst for en spiller som bare hadde tre grunnseriekamper på CV-en på dette tidspunktet.

All tvil om at Torey Krug hørte hjemme i NHL, var nå borte. Siden våren 2013 har Krug vært fast inventar i Boston Bruins’ lagoppstilling. Sommeren 2014 gikk han opp fra 925.000 dollar til 1,4 millioner dollar i årslønn, og ett år senere gikk han opp til 3,4 millioner dollar. Disse to ettårskontraktene vitner om en spiller som har tro på seg selv.

Krug ble belønnet med en kontrakt på 5,25 millioner dollar sommeren 2016, etter at han leverte henholdsvis 40, 39 og 44 poeng i sine tre første sesonger i NHL. Nå er han etablert på et høyere nivå, etter tre sesonger med henholdsvis 51, 59 og 53 poeng.

Conn Smythe-kandidat
Og etter dette sluttspillet her, hvor han spiller som en Conn Smythe-kandidat og så langt står med 16 poeng på 20 matcher, er det ingen tvil om at årslønna kommer til å stige igjen neste gang det skal forhandles om kontrakt, sommeren 2020. Da vil Torey Krug også være såkalt «unrestricted free agent» og fritt kunne forhandle med alle lag i NHL.

Han er ikke lenger undervurdert i NHL. Ikke etter det spillet han har levert i årets Stanley Cup.

– Han er forhåpentlig ikke undervurdert i Boston og definitivt ikke i vår garderobe. Det har han aldri vært. Han er en offensiv back, en power-play-spesialist. Jeg tror ikke folk forstår hvor hard han er når han spiller fysisk. Han får mye istid mot gode spillere, sammen med Brandon Carlo. Torey har tatt et steg opp og ønsket ansvaret med å være i andre backpar bak Z (Zdeno Chara, red.anm.) mot gode rekker. Han har besvart den utfordringen. Jeg synes han har gjort en virkelig god jobb, men det er mulig han fortsatt flyr under radaren hos folk, for han fortsetter å produsere poeng i power-play, sier trener Bruce Cassidy.

Krug har for øvrig beholdt bakkekontakten. I 2017 – etter sju år – ble han ferdig med utdannelsen sin og kunne endelig kalle seg statsviter.

– Jeg hadde en rådgiver ved Michigan State som tok utrolig godt vare på meg og sørget for at jeg var på rett spor og at jeg tok de nødvendige fagene for å fullføre utdannelsen, forklarer Krug.

Han erkjenner imidlertid at det var vanskelig å kombinere spill i NHL, hvor en grunnserie består av 82 fysisk utmattende kamper på rundt 190 dager, med studier på fritiden.

– Jeg lyver hvis jeg sier at det ikke var vanskelig å motivere seg. Det var definitivt stunder hvor jeg bare ville slappe av og ikke tenke på noe. For å være ærlig, er jobben min krevende både mental og emosjonelt. Det var tøft å sette seg ned og studere ved siden av.

En del av motivasjonen fant han gjennom erkjennelsen av at hockeykarrieren tar slutt mens han fremdeles er ganske ung.

– Jeg fullførte fordi hockeyen tar slutt en gang og da kommer dette til å være noe jeg ønsker å gjøre. Å jobbe og gjøre noe som krever en utdannelse, sier Krug.

Mer produktiv enn de aller fleste
Først skal hockeykarrieren fullføres. Først skal St. Louis Blues slås i to kamper til, så Boston Bruins vinner Stanley Cup for sjuende gang. Og hvis Krug og Boston mislykkes med det, kommer det helt sikkert flere sjanser. Han er bare 28 år gammel og kan spille i NHL i mange år til.

Når han en dag i framtiden pakker sammen hockeyutstyret for siste gang, kan han sannsynligvis se tilbake på de 138 backene som ble draftet i 2009 og 2010 og smile bredt. Av disse 138 backene er det i dag bare tre som har gjort flere NHL-poeng enn Torey Krugs 288.

Tyson Barrie har 307, Oliver Ekman Larsson har 334 og Victor Hedman har 418.

Disse tre spillerne ble draftet og startet i NHL tidligere. Hvis vi ser på poengsnitt per kamp, er Krug med sitt snitt på 0,62 også bedre enn både Ekman Larsson (0,51) og Hedman (0,60). Bare Tyson Barrie slår Krug, og det med minste mulige margin – 0,63 mot 0,62.

At en spiller som ingen NHL-lag ville drafte, er blant de aller beste i sitt kull, er oppsiktsvekkende. På den annen side er det helt naturlig at en spiller som leverte en av tidenes aller beste sesonger av en 17-årig back i USHL, også er blant de aller beste i sitt kull i NHL.

Torey Krug er rett og slett dritgod.

Han kan faktisk bli en Boston Bruins-legende, han også.

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

avatar

Author: Roy Kvatningen

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

Leave a Reply