Keepernes kirkegård

Steve Mason ble ingen ubetinget suksess i Philadelphia Flyers. Foto: Derik Hamilton-USA TODAY Sports

«The goalies graveyard», eller «Keepernes kirkegård», er ikke akkurat et kallenavn noen profesjonelle idrettslag ønsker å ha på seg.

Navnet er tildelt Philadelphia Flyers og det er ikke helt uten grunn. Keeperplassen har over lenger tid vært et usikkert tema i Philadelphia, og de har gjennom flere år slitt med å få ut potensialet av sine keepere.

Dette til tross for navn som Sergej Bobrovskij, Steve Mason og Brian Elliott.

Faktum er at det snart er 20 år siden sist en Flyers-keeper var på topp 5-lista i NHL (Den forrige var Roman Cechmanek, som kom på fjerdeplass i 00/01-sesongen).

Det kan virke som hjembyen til Rocky Balboa har en forbannelse hvilende over keeperne sine. Men med Ron Hextall bak spakene ser Flyers nå et lys i enden av tunellen.

Hextall, som er mest kjent for sitt temperament, var selv keeper for Flyers i elleve sesonger. Han innehar fortsatt flere klubbrekorder, og er blant annet den første keeperen som scoret mål i NHL.

Nå har han også mange års erfaring bak kulissene i NHL. Han vant i 2012 Stanley Cup som assisterende general manager/visepresident i Los Angeles Kings.

Flyers-fans har, i likhet med mange andre lag, skyhøye forventninger til spillerne sine, og en gang i tiden gjaldt dette også keeperne. Med navn som Bernie Parent, Pelle Lindbergh og Ron Hextall gravert inn i veggene, er kanskje ikke det så rart at fansen lengter tilbake til fortidens målvakter.

Philadelphia har vært en del av NHL siden den første ekspansjonen i 1967, og har gjennom sine 51 år i ligaen vunnet Stanley Cup to ganger.

De har på sine 51 år kvalifisert seg for 40 sluttspill, og har gjennom de siste 20 årene vært en sluttspillkandidat hver eneste sesong – en prestasjon ikke mange lag har klart.

Det er ingen måte tvil om at Flyers lenge har hatt et godt hockeylag.

 Keeperproblemer
Selv om Flyers har vært et godt lag over lang tid, har det vært også vært en berg-og-dal-bane de siste 25 årene. På 25 år (inkludert lockout-året) har de nådd sluttspill 21 ganger, og vært i finalen to av dem.

Men I skyggen av suksessen er det en ting som har fått mye negativt fokus: Keeperne.

Som nevnt har Philadelphia fått det usømmelige navnet «Keepernes kirkegård».

Resultatene på keeperplassen har rett og slett ikke levd opp til forventningene, og dette har vi sett uansett hvem de har stilt i mål.

Men vi må passe på at ikke begrave alle keeperne på samme sted, for det er flere keepere som har gjort gode sesonger i Flyers. Det skjer dessverre bare alt for sjelden.

Det har vært et problem over tid, men noen mener det var på sitt verste rundt 2009/2010. Den samme sesongen Flyers var i Stanley Cup-finalen mot Chicago Blackhawks.

Philadelphia startet sesongen med Brian Boucher og Ray Emery i mål, men på grunn av skader hentet de inn Michael Leighton fra waivers allerede i desember. Og selv om Boucher ble regnet som den beste av dem, var det ingen av dem som var uttalt førstekeeper.

Den sesongen hadde Flyers totalt sju keepere innom på grunn av skader.

Da sluttspillet kom, ga Flyers sin tillit til Boucher. Han startet godt, og bidro til at Flyers slo New Jersey Devils ut i første runde.

I andre runde stod Boston Bruins for tur. En runde som skulle vise seg å ikke bli like lett. Boucher og Flyers havnet fort bakpå, og da de lå under med 1-3 i kamper, fikk Leighton sjansen.

En sjanse han mildt sagt tok. Leighton snudde like så greit kampserien til 4-3 i Flyers’ favør.

Boucher skulle få prøve seg ved flere anledninger, men det som innbytter for Leighton, som nå hadde tatt over førsterollen.

Det hele endte til slutt i Stanley cup-finale, der Flyers tapte 2-4 i kamper mot et knallsterkt Chicago, som hadde stjerneskuddet Antti Niemi i mål.

Å komme seg til en Stanley Cup-finale er en sensasjon i seg selv, men mange mener de hadde vunnet dersom de hadde hatt en stabil keeper denne sesongen.

Det er selvfølgelig umulig å vite hva utfallet hadde blitt med en stabil førstekeeper. Men det som er sikkert er at ut fra forutsetningene gjorde Boucher og Leighton – til tross for kritikken – en meget god jobb.

Suksess i andre lag
Det var ikke Boucher og Leighton som var problemet til Flyers. Heller ingen av de andre keeperne som har vært i Flyers de siste årene.

Problemet ligger hos Flyers, som ikke evner å få potensialet ut av sine keepere. I tillegg har de også prioritert å bytte til seg keepere fremfor utvikling av egne keepere i mange år.

For å forklare: la oss se på hvem som har vært i mål for Flyers de siste 10 sesongene:

 2018/2019 – Brian Elliott, Michal Neuvirth, Calvin Pickard, Alex Lyon
2017/2018 – Brian Elliott, Michal Neuvirth, Petr Mrázek, Alex Lyon
2016/2017 – Steve Mason, Michal Neuvirth, Anthony Stolarz
2015/2016 – Steve Mason, Michal Neuvirth, Ray Emery, Anthony Stolarz, Jason LaBarbera
2014/2015 – Steve Mason, Ray Emery, Anthony Stolarz, Rob Zepp
2013/2014 – Steve Mason, Ray Emery, Cal Heeter
2012/2013 – Steve Mason, Iljá Brjúsgalov, Michael Leighton, Brian Boucher, Cal Heeter
2011/2012 – Sergej Bobrovskij, Iljá Brjúsgalov, Jason Bacashihua
2010/2011 – Sergej Bobrovskij, Michael Leighton, Brian Boucher
2009/2010 – Michael Leighton, Brian Boucher, Ray Emery, Sébastien Caron, Jérémy Duchesne, Carter Hutton,
Johan Backlund
2008/2009 – Antero Niittymäki, Martin Biron, Scott Munroe

Dette er ingen dårlig liste. Her er det navn som til sammen har:

  • 2 x Stanley Cup
  • 2 x Vezina Trophy (NHLs beste keeper)
  • 2 x Jennings Trophy (lag med minst mål i mot i løpet av en sesong)
  • 3 x NHLs beste redningsprosent
  • 1 x Calder Trophy (Sesongens beste nykommer)
  • 1 x Flest shutouts i NHL (shutout = holde nullen)
  • 4 x VM-gull
  • 2 x VM-sølv
  • 3 x VM-bronse
  • 1 x VMs beste keeper
  • 1 x OL-sølv
  • 2 x OL-bronse
  • 1 x OLs beste keeper

Her ser vi totalt 25 priser i NHL og medaljeprestasjoner på internasjonalt nivå, og det bare i løpet av de siste ti årene.

Philadelphia kan dessverre ikke skryte på seg mange av dem, for kun tre av 25 er vunnet mens keeperen var aktiv i Flyers, og alle tre vunnet på landslagsoppdrag. (To av Niittymäki og én av Heeter)

Man kan altså trygt si at det ikke er dårlige keepere som har vært innom Flyers, da flere av dem har hatt suksess i andre lag. Men av en eller annen grunn klarer ikke Flyers utnytte potensialet til keeperne sine.

Byttet bort Vezina-vinner
At noen keepere ikke passer inn i et lag, må man regne med. Det finnes utallige taktikker og spillformer lag kan bruke, og det er derfor ingen selvfølge at alle keepere passer inn overalt.

Noen keepere vil for eksempel ha mye skudd fra blålinja, mens andre vil ha skudd fra vinkel.

Men at så mange keepere – med ulike spillestiler – ikke passer inn i Flyers’ system, tilsier at det ikke er keeperne som er problemet.

Et godt eksempel er Sergej Bobrovskij, som i sin rookie-sesong med Flyers leverte strålende resultater til rookie å være.

Han fikk spille 54 kamper, der han endte med et snitt på 2,59 mål i mot per kamp og en redningsprosent på 91,5 – et meget godt resultat av en nykommer i ligaen.

Ikke minst i en klubb som på den tiden hadde hatt problem på keeperplassen.

Året etter – 2011/2012 sesongen – mistet han noe overraskende førsterollen til sin landsmann Ilja Brjúsgalov, og ble sommeren 2012 tradet til Columbus i bytte mot tre draftvalg.

Man kan trygt si Bobrovskij har fått Flyers til å angre på denne traden.

Allerede første sesong etter traden – altså 2012/2013-sesongen, spilte han så bra at han vant Vezina Trophy, som NHLs beste keeper.

At Bobrovskij skulle få suksess i sitt nye lag allerede første sesong etter han ble byttet bort, tilsier at han hadde det samme potensialet i Flyers uten at de klarte utnytte det.

Det må ha svidd godt for Philadelphia.

De kvittet seg med en ung keeper som skulle vise seg å bli en av NHLs beste. Som om ikke det var nok, ble Bobrovskij i sesongen etter (2013/2014) kåret til VMs beste keeper, da han tok gull med Russland.

For å gni det enda mer inn – her er Bobrovskij traden:

Til Columbus:
Sergej Bobrovskij

Til Philadelphia
2.-runde valg (#45) i 2012 – (Anthony Stolarz)
4.-runde valg (#117) i 2012 – (Taylor Leier)
4.-runde valg i 2013 (tradet videre)

Den returen Flyers til slutt ente opp med for en keeper som nå sitter med to Vezina-trofeer, er en back-up-keeper og en forward som har tilbrakt mesteparten av sin seniorkarriere i AHL.

 Det må nevnes at Flyers prøvde gjøre det godt igjen ved å trade til seg Steve Mason fra nettopp Columbus, etter at han mistet sin førsterolle i Columbus til nettopp Bobrovskij.

Mason, som i 2008/2009 sesongen vant Calder Trophy som NHLs beste rookie, kom til Flyers med store forventninger på seg.

Han endte opp med fire halvgode sesonger i Flyers. Heller ikke her klarte Philadelphia å få ut det fulle potensialet i en keeper.

Kontinuitet
Om vi nå ser tilbake på keepere igjennom de siste 10 sesongene:

Niittymäki, Biron, Munroe, Leighton, Boucher, Emery, Caron, Duchesne, Hutton, Backlund, Bobrovskij, Brjúsgalov, Bacashihua, Mason, Heeter, Stolarz, Zepp, Labarbera, Neuvirth, Mrázek, Lyon, Elliott og Pickard.

Her lyser det en varsellampe.

Dette er 23 (!) navn, og det på 10 sesonger. På ti sesonger har Flyers altså hatt 23 ulike keepere innom NHL.

Noen av keeperne er selvfølgelig tatt inn som skadeserstatninger, men det er uansett et høyt tall.

Seks av disse ble regnet som førstekeepere – enten med helt eller delt ansvar – og med tanke på at Mason agerte som førstekeeper i fire og en halv sesong, vil det si at de har hatt f førstekeepere på fire og en halv sesong. Det er mye.

Skal et lag lykkes, er det som regel en nødvendighet at det defensive spillet bygges i samarbeid med keeperen, noe som krever kontinuitet.

Kontinuitet er en faktor mange mener er viktig i hockey, og i Philadelphia Flyers er det ikke mye kontinuitet.

Mest sannsynlig er det vanskelig for keepere å komme til en klubb som er kjent for å ha keeperproblemer. Hvis du presterer dårlig i én kamp, kommer konklusjonene på løpende bånd: «Enda en keeperskuffelse», «Flyers ødelegger alle keeper».

Det er nok den mentale biten som er tøffest for en Flyers-keeper. Uansett hvilke resultater du har oppnådd tidligere i karrieren, vet du hva som venter om du ikke leverer det samme for Flyers.

Her finnes det to mulige utveier. Du blir enten helt eller syndebukk.

Lys fremtid
Heldigvis er Flyers på vei opp av graven de har spadd seg ned i.

Ron Hextall har siden gjort en god jobb med å drafte unge keepere som kan modnes over tid. Forhåpentligvis vil Flyers la disse utvikle seg, i stedet for å trade til seg eldre keepere – som altså ikke har vært en suksess.

De har i dag Elliot (33), Neuvirth (30) og Pickard (26) i stallen. To av dem kjemper om førsterollen og den tredje er en solid back-up.

Så lenge de holder seg skadefrie, har de trolig noen gode sesonger igjen. Antakelig akkurat nok sesonger til at de unge keeperne gradvis kan overta.

Flyers har flere lovende talenter i systemet sitt, og den som per i dag er nærmest til å ta over er Alex Lyon (25), som har levert gode sesonger i AHL, og i tillegg fått prøve seg litt i NHL.

En annen kandidat er Stolarz (24), som ble draftet etter Bobrovskij-traden i 2012. Han har, i likhet med Lyon, hatt noen gode år i AHL, og har fått prøve seg i NHL med gode resultater.

Vi må heller ikke glemme Carter Hart (20). Supertalentet som i fjor leverte en rekordsesong i WHL med utrolige 1.60 GAA, og 94,7 i redningsprosent – i en liga som ellers er kjent for at det blir scoret mye mål.

Hart er spådd en lys fremtid i NHL og er nå inne på sitt første år på med seniorhockey.

Hart mener selv han er klar til å spille NHL, men steget fra junior til NHL er stort og han har nok best av å få utvikle seg minst én sesong i AHL. Vi skal ikke se bort i fra at han får sjansen i noen NHL-kamper allerede denne sesongen, for å kjenne på nivået.

Men her er det igjen et problem Flyers må løse.

Alle disse tre spiller for rekrutteringslaget Lehigh Valley Phantoms i AHL. Tre keepertalenter i samme lag er minst én for mye. Her må Philadelphia finne en god løsning på hvordan alle skal få nok spilletid til å utvikle seg.

I tillegg til keeperne i AHL har de Felix Sandtröm (21), Samuel Ersson (19), Ivan Fedotov (21), Matej Tomek (21) og Kirill Ustimenko (19), som kan ende opp med å bli solide NHL-keepere.

Flyers har med andre ord mange lodd. Det gjelder bare å trekke en vinner.

Legg igjen en kommentar