Oppjusterer målsettingen etter suksessen i fjor

Forrige sesong gikk over all forventning for Rudolfs Balcers. Nå er målet å spille seg inn i NHL-stallen til San Jose Sharks. Foto: Roy Kvatningen

Rudolfs Balcers imponerte San Jose Sharks så mye i fjor at klubben nå forventer at han skal kjempe om en plass i NHL.

STAVANGER (Nitten.no): Da Rudolfs Balcers satte inn seiersmålet for Latvia mot Norge i VM, og hjalp Latvia til kvartfinale med sine seks poeng på åtte kamper, var det strøsselet på softisen for 21-åringen fra Liepaja.

Han leverte en 2017/18-sesong som overgikk alles forventninger – inkludert hans egne.

– Målet mitt var egentlig bare å holde meg fast i AHL-laget. Med en gang jeg begynte å spille, gikk det veldig bra. Jeg klarte å holde meg hele sesongen, sier Balcers til Nitten.no.

Tre smakebiter
Vi møter ham i DNB Arena i Stavanger, i det som tidligere var hjemmebanen hans. Nå spiller han for San Jose Barracuda i American Hockey League – inntil han eventuelt tar plass i San Jose Sharks i National Hockey League (NHL). Det er selvsagt det som er målet.

Rudolfs Balcers gjorde 23 mål og 48 poeng på 67 matcher for Barracuda i sin første AHL-sesong. Det var godt nok til en åttendeplass blant førsteårsspillere i Nord-Amerikas nest beste liga, og en plass blant de 50 beste poengplukkerne i AHL totalt.

Det var også godt nok til å få en smakebit på NHL. Balcers ble kalt opp til Sharks tre ganger i løpet av sesongen.

– Det er litt annerledes der, for begge lag holder til i samme by. De kan kalle deg opp og sende deg ned igjen med én gang. De hadde skader og trengte bare en ekstra løper. Jeg synes likevel at det var dritkult. Jeg fikk være med på to bortekamper. De har jo alt – privatfly og greier. Det var synd at jeg ikke fikk spille, men det var som ventet. De ga beskjed om det på forhånd, forteller latvieren, som bor i Stavanger om sommeren.

– Hvordan var det å plutselig sitte i samme garderobe som superstjerner som Joe Thornton, Joe Pavelski og Brent Burns?

– Det var spesielt, selvfølgelig, men det går ganske fort over når du får snakket med dem.

Rudolfs Balcers var oppe i NHL i fire dager i løpet av sesongen. Nok til å plukke opp litt visdom fra de etablerte stjernene i det veterantunge Pacific-divisjonslaget, mener han.

Klar beskjed fra Sharks
Nitten.no vet at klubben er positivt overrasket over hvor raskt han har utviklet seg. Etter at Sharks investerte et draftvalg på ham i femte runde av 2015-draften, bidro Balcers til et seriegull for Stavanger Oilers med sine 24 poeng på 43 matcher før han tilbrakte 2016/17-sesongen hos Kamloops Blazers i juniorligaen WHL i Canada. Der gjorde han 40 mål og 77 poeng på 66 kamper.

– Nå har de forventninger til meg. Det blir vanskeligere neste år, konstaterer Rudolf Balcers.

– Hva sa klubbledelsen i San Jose Sharks til deg etter sesongslutt?

– Jeg snakket med hovedtreneren i Sharks (Pete DeBoer, red.anm.). De vil at jeg skal komme til sesongoppkjøringen og være mentalt klar for at jeg kan ta en plass i laget. Det har motivert meg i hele sommer, sier 21-åringen til Nitten.no.

Han setter pris på sjansen til å trene med Stavanger Oilers om sommeren, slik at han stiller godt forberedt når sesongoppkjøringen setter i gang i Sharks.

– Jeg forsøker å jobbe så hardt jeg kan og bygge meg opp. Det er kjempefint å få sjansen til å være på is her. Selv om det bare er en treningsleir med Sharks, så begynner evalueringen av meg allerede første dag, poengterer Balcers med målbevissthet i stemmen.

Som venstreving blir konkurrentene hans nok først og fremst spillere som Joonas Donskoi og Marcus Sørensen. Evander Kane er selvskreven etter å ha signert en sjuårskontrakt verdt drøyt 400 millioner norske kroner totalt. Tomas Hertl blir mest sannsynlig også brukt som venstreving. Han er også selvskreven i lagoppstillingen.

– Jeg har ikke sett på konkurransen. Spillerne deres kan jo spille overalt. De har hentet inn en finsk spiller (senteren Antti Suomela, red.anm.). Det er vanskelig å si, du må bare se hvordan det ser ut når du kommer på treningsleiren. Jeg pleier bare å fokusere på meg selv, sier Balcers til Nitten.no.

– Målet i fjor var å spille fast i NHL. Målet mitt nå er å starte sesongen i NHL. Det er målet, men hvis det ikke går, er det bare å gjøre så godt jeg kan i AHL og vise at jeg fortjener en sjanse i NHL, legger han til.

Vil bli bedre uten puck
Corey Pronman i The Athletic jobber utelukkende med talentevaluering. Han beskriver Rudolfs Balcers som «et legitimt NHL-talent» og rangerer ham som det fjerde største talentet i organisasjonen. Ryan Merkley – som ble draftet nå i 2018 – topper listen.

«Balcers hadde en flott førstesesong som profesjonell, som den beste spilleren til Barracuda, og han hadde et brukbart VM for Latvia. Balcers er en teknisk forward, men det som skiller seg mest ut ved ham i mine øyne, er hans spilleforståelse. Han har et godt blikk og gode offensive instinkter. Han kan spille i profftempo og viser intellektet som skal til for å gjøre gode spill i begge ender av isen», skriver Pronman.

– Hva mener du selv at du bør fokusere på å utvikle nå?

– Spillet uten puck. Jeg kan jo systemet. Vi spiller det samme i AHL som de gjør i Sharks. Jeg vet hvordan det fungerer. Du må bare ha klart hode. Det går fort der. Hvis jeg klarer det, har jeg en god sjanse, sier Balcers til Nitten.no.

Erfaringen fra å spille VM, er også nyttig, påpeker 21-åringen. Han likte seg godt på større isflater, og føler at han tjente på at han fikk litt mer tid til å tenke når han hadde pucken i VM-kampene kontra hva han får i AHL, som spilles på mindre isflater, akkurat som NHL.

– Det er jo litt kulere når du kan holde litt ekstra i pucken. Her i Stavanger er det også liten is. Det var ingen ulempe for meg, sier Balcers.

Han sikter til at han spilte to hele sesonger for Stavanger Oilers i Get-ligaen, på liten is, før han reiste til Nord-Amerika. Dermed var ikke den biten en like stor overgang for ham som den er for mange andre som reiser fra Europa til Nord-Amerika.

– Ja, det var helt klart nyttig.

Et tilfeldig og lykkelig valg
Den fordelen er det nokså tilfeldig at han fikk. Rudolfs Balcers flyttet til Norge som 14-åring, tilbake i 2011. En kamerat av ham hjemme i Latvia hadde kommet i kontakt med Lørenskog og skulle spille for romerikingene under en internasjonal ungdomsturnering i Riga. Balcers ble med, likte opplevelsen godt og det gjorde Lørenskog også.

– Da vi fikk tilbud om å spille for Lørenskog, dro vi. Det var ut av ingenting. Etter hvert kom hele familien min. Det synes jeg er helt sykt, egentlig, men du tenker ikke på det når du er ung. Jeg hadde veldig lyst selv. Jeg synes det var så kult.

– Har du aldri angret?

– Det var en stund i starten, for jeg skjønte ingenting av språket og sånt, så jeg var litt lei en stund, men kom jeg over det etter at jeg begynte på skole i Lørenskog og lærte meg språket.

– Hvor norsk føler du deg i dag?

– Jeg vet ikke. Jeg spiller jo i utlandet, men bor her om sommeren. Jeg føler likevel at Latvia fortsatt er hjemme. Jeg er en latvier som bor i Norge og har norsk kjæreste, smiler Balcers.

– Hva er planen for resten av karrieren din?

– Nå har jeg to år igjen av kontrakten. Jeg får spille ut den og jobbe for å få ny kontrakt. Så lenge det går bra i Sharks, vil jeg være der. Jeg vil helst ikke bli tradet. Planen er å ta én sesong av gangen og satse på at det går rett vei.

Intervjuet er egentlig over, men i egeninteressens navn runder jeg av med et spørsmål knyttet til fantasiligaspill. Jeg spør Rudolfs Balcers om fantasimanagere burde drafte ham nå.

– Det var en kompis av meg som sa til meg i fjor, da jeg ble kalt opp, at han hadde satt meg inn på fantasilaget sitt. Jeg sa til ham at han burde vente. Man kan ikke gjøre det ennå, smiler Balcers.

Ikke ennå. Men snart.

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

avatar

Author: Roy Kvatningen

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

Leave a Reply