På innsiden av Mats Zuccarellos prosess for ny NHL-kontrakt

Her signerer Mats Zuccarello kontrakten med Minnesota Wild under en pressekonferanse i Oslo. Foto: Roy Kvatningen

Slik endte Mats Zuccarello opp med å signere en femårskontrakt med Minnesota Wild.

– Jeg tror oppriktig at vi hadde en god sjanse til å gå langt og kjempe om Stanley Cup, men vi klarte ikke å fullføre det i år. Det er frustrerende. Når du kommer til et lag og spiller som dette, begynner du å se for deg en annen avslutning, sa Mats Zuccarello 9. april, mens han og lagkameratene ryddet sakene sine ut av garderobene i Dallas.

Nordmannen kom til Dallas Stars bare halvannen måned tidligere, etter å ha tilbrakt hele sin NHL-karriere med New York Rangers. Selv om Rangers-fansen visste utmerket godt hvor viktig rolle Mats Zuccarello kan spille for et lag i NHL, virket det som om den øvrige hockeyfansen i Nord-Amerika ikke skjønte det før han storspilte for Dallas Stars også.

Dallas-fansen trykket ham iallfall til sine bryst, sjarmert av hans oppofrende spillestil og kreative pasninger. Nordmannen strålte av begeistring over å spille sammen med eliteforwards som Tyler Seguin, Alexander Radulov og Jamie Benn. På 13 sluttspillkamper gjorde 31-åringen fire mål og elleve poeng.

Med Zuccarello i laget, og gjennombruddet til Roope Hintz, fikk Dallas Stars flere offensive strenger å spille på enn Seguin, Benn og Radulov. Trener Jim Montgomery rådde plutselig over et lag med to meget gode offensive rekker, samt det solide forsvarsspillet laget hadde også før Zuccarello landet i Chicago for å debutere i en bortekamp mot Blackhawks i slutten av februar.

Mats Zuccarello jubler for scoring. Foto: Jerome Miron-USA TODAY Sports

Idet Mats Zuccarello gikk ut dørene fra lokalene til Dallas Stars 9. april, trodde både han, klubbledelsen og fansen at partene ville komme til enighet om en kontrakt som sørget for å binde nordmannen til Dallas i flere år framover.

– I ukene etterpå så jeg for meg at det skulle bli Dallas, for å være helt ærlig. De var dritfornøyde med meg og jeg var dritfornøyd med dem, sier Zuccarello til Nitten.no.

– Det så ut som en perfekt match?

– Ja, det gjorde det, men de hadde litt andre interesser også, sier Zuccarello, uten å ville gå i detalj på hva han mener med det.

Det trenger han heller ikke.

En ishockeykarriere varer ikke evig. Denne naturloven viste seg å få en sentral rolle i forhandlingene med Dallas Stars, som ikke ville strekke seg lenger enn fire år og mente at drøyt fem millioner dollar fikk være nok lønn per sesong i en delstat hvor man ikke betaler lokal inntektsskatt.

Ordene fra manager Jim Nill virker ikke helt synkronisert med handlingene, for 1. juli ga Dallas Stars en treårskontrakt verdt sju millioner dollar til tre år eldre Joe Pavelski (presisering: han fyller 35 år 11. juli).

Zuccarello, på sin side, var forståelig nok opptatt av at dette var hans beste sjanse til å få karrierens aller største NHL-kontrakt. Han ville ha fem år, ikke fire.

Og hvorfor ikke? Selv om han fyller 32 år før pucken droppes for neste NHL-sesong, er det grunn til å tro at han kan spille på høyt nivå i mange sesonger til. Spillere som kommer inn i fysisk utmattende NHL som 18-åringer, sliter med å holde seg på topp forbi 35 år, men Zuccarello debuterte ikke i verdens beste liga før han hadde fylt 23 år. Kroppen hans har ikke vært igjennom den samme mengden påkjenning.

– Jeg føler at jeg blir bedre og bedre og at jeg spilte min beste hockey denne sesongen her. Jeg hadde også mitt beste poengsnitt nå, påpeker Zuccarello.

Det er normalt å holde seg på toppnivået sitt omtrent til og med sin 15. sesong i NHL. Vi kan også peke på blant andre Ray Whitney og Martin St. Louis som eksempler på at spesielt små spillere kan produsere nær toppnivået sitt helt til de er 39-40 år gamle.

– Det var viktig for meg å få fem år og en bra kontrakt. Sikkerhet er viktig. Nå har jeg lyst til å avslutte karrieren min i det laget jeg skal spille for, uansett om det blir fem år eller seks år eller noe annet, konstaterer Zuccarello overfor Nitten.no.

Han er stolt av det han har oppnådd i verdens beste liga og føler at en femårskontrakt er beviset på at han har klart å etablere et godt omdømme i NHL.

Forhandlingene mellom Dallas Stars og Newport Sports Management, representert ved agent Craig Oster, førte ingen vei med Dallas. Texasklubben sto fast på fire år og Oster rikket ikke på kravet om fem.

Oster og Zuccarello kunne være standhaftige fordi de visste at nordmannen ville tiltrekke seg tilbud fra andre lag i NHL. Managere er dyktige til å finne bakkanaler for å kommunisere med spillere og agenter, så det kan være at Osters visshet var et resultat av veldig tydelige signaler.

Det hadde også holdt å ta en titt på hvilke vinger som var tilgjengelig som såkalte «unrestricted free agents» (UFA) 1. juli og hvor mange lag som hadde behov for topp 6-forwards, for å forstå at markedet ville være bra for Mats Zuccarello når fireårskontrakten hans offisielt gikk ut ved midnatt 30. juni. Foruten Dallas Stars besto den listen også av lag som Buffalo Sabres, Colorado Avalanche, Columbus Blue Jackets, Florida Panthers, Minnesota Wild, New Jersey Devils og New York Islanders.

Alle trenge topp 6-vinger og alle hadde nok lønnsrom.

Markedet var godt nok til at Craig Oster og Mats Zuccarello følte seg trygge på at det ville komme et tilbud om en femårskontrakt. Stemningen i forhandlingene med Dallas Stars og manager Jim Nill, viden kjent som en virkelig gentleman, var dessuten såpass gemyttlig at tilbudet fra Dallas Stars ble liggende på bordet helt til Zuccarello kom med et endelig nei.

Det var et tydelig signal på at Nill og Dallas ønsket Mats Zuccarello.

Gesten ble selvfølgelig satt pris på, men en ishockeykarriere varer ikke lenger enn at det vil være dumt å ikke maksimere det økonomiske utbyttet i denne situasjonen her. Zuccarello var skuffet over at Stars ikke ville strekke seg lenger enn fire år.

Nordmannen har ikke vært i denne posisjonen, hvor han kunne signere for et hvilket som helst lag i NHL, siden han signerte sin første kontrakt med New York Rangers 26. mars 2010.

Den gang hadde han bare et godt OL å vise til. Nå hadde han et strålende sluttspill, med en brukket arm som ennå ikke var leget ordentlig, samt fire sesonger som poengkonge i Rangers, på CV-en.

Uansett hva Mats Zuccarello gjør etter ishockeykarrieren, er det lite sannsynlig at han igjen kommer til å ta beslutninger som står mellom 170 og 260 millioner kroner.

Under intervjuperioden, som starter 23. juni og åpnet for at interesserte klubber kunne ta kontakt med nordmannens representanter uten å bryte regelverket i NHL, ble det raskt klart at Oster hadde hatt rett. Det var et bra marked for Mats Zuccarello og hans fenomenale playmakerevner i NHL.

Listen over lag som burde ha tatt kontakt med Mats Zuccarello denne sommeren, stemmer godt overens med hvilke lag som faktisk gjorde det. Dallas Stars hadde et tilbud liggende lenge, mens Buffalo, Colorado, Columbus, Florida og Islanders også tok kontakt.

Etter det Nitten erfarer, sendte også Tampa Bay Lightning og Nashville Predators ut følere.

Totalt tok nærmere ti lag i NHL kontakt angående nordmannen.

Zuccarello strøk raskt alle som ikke ville tilby minst fire år.

– Flere lag kom med tilbud, men det laget som kom med det raskeste tilbudet etter at jeg hadde snakket med dem, var Minnesota Wild. Jeg pratet med mange lag. Minnesota ringte agenten min med et tilbud rett etter at jeg hadde snakket med dem. Det er ikke normalt, forteller Zuccarello.

Mange norske hockeyfans tror at 31-åringen for én gangs skyld tok sin beslutning basert på hvilket tilbud som ga ham mest penger. I tidligere kontraktsforhandlinger har Zuccarello lagt igjen penger på bordet for å bli værende i New York Rangers, noe som har gjort det vanskelig for Craig Oster å presse opp lønnstilbudet fra manhattanlaget. Denne gang valgte Zuccarello selv det største økonomiske tilbudet.

Det spilte en rolle for beslutningen, men andre faktorer veide tyngre.

– Jeg skjønte at her er jeg førstevalget. «Han vil vi ha». Jeg pratet med mange andre lag, hvor agentene mine visste at de også snakket med Artemi Panarin og Matt Duchene og så videre. Det var ikke den samme interessen. Du merket at de kjøpte seg tid, sier Zuccarello til Nitten.no.

Artemi Panarin var førstevalget for en rekke av klubbene som tok kontakt med Zuccarello. New York Islanders, Colorado Avalanche, Florida Panthers og New York Rangers ønsket alle å sikre seg den største fisken på årets free agent-marked. Han endte opp med å signere en sjuårskontrakt verdt 11,6 millioner dollar med Rangers.

Craig Oster gikk til arbeid med de interesserte partene, for å jobbe fram et best mulig tilbud for sin norske klient, og kunne til slutt komme tilbake med tilbud fra Minnesota Wild, Florida Panthers, Buffalo Sabres og Columbus Blue Jackets.

Hjemme i Norge veide Zuccarello de forskjellige mulighetene opp mot hverandre. Det siste valget sto mellom Minnesota og Florida.

Mens Florida Panthers først prøvde å lande Artemi Panarin, var Minnesota Wild kun opptatt av Zuccarello. St. Paul-klubben var ivrigst av alle og kom med både det raskeste og beste tilbudet. I tillegg orkestrerte Wild-manager Paul Fenton en sjarmoffensiv mot nordmannen.

Trener Bruce Boudreau ringte for eksempel og fortalte om hvordan han som Washington Capitals-trener hatet å spille mot Mats Zuccarello, fordi nordmannen var den som fikk spillet til New York Rangers til å sitte.

– Det er en bra kontrakt og Minnesota var veldig på for å få meg. Det betyr veldig mye for meg, understreker nordmannen.

Det femte året og en NMC – en «No Move»-klausul som beskytter ham mot å havne i Seattle – var ytterligere tegn på hvor ivrig Minnesota-manager Paul Fenton var på å få signaturen til Mats Zuccarello.

Det beste tegnet av alt, er at 31-åringen hadde en god magefølelse etter at avtalen var i boks.

Zuccarello poengterer overfor Nitten.no at han ville ha signert en toårskontrakt hvis han fikk tilbud fra et lag som han visste med stor sannsynlighet kommer til å vinne Stanley Cup. Det laget eksisterer ikke i NHL, der rundt 20 lag går til neste sesong med ambisjoner om å vinne. Zuccarello liker spillerstallen til Minnesota Wild og er overbevist om at potensialet der er større enn laget viste forrige sesong, da det bare var det 21. beste laget i NHL.

Han ringte også den tidligere Minnesota-spilleren Marian Gaborik som en del av sin research av klubben, og ble utelukkende servert positive ord.

– Jeg er dritfornøyd! Minnesota er hockeyens hjemstat i USA og interessen der er noe jeg gleder meg til å oppleve. Laget har en god miks av veteranspillere og unge, lovende som kommer opp. Jeg håper å være en som kan bidra til at vi kommer til sluttspill neste sesong, Jeg gleder meg til utfordringen! avslutter Mats Zuccarello.

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

avatar

Author: Roy Kvatningen

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

1 Reply to “På innsiden av Mats Zuccarellos prosess for ny NHL-kontrakt”

Leave a Reply