Sjuåringen lovte treneren en ny bil – 16 år senere kom telefonen

Nikita Kutsjerov topper NHLs poengliga overlegent. Foto: Kim Klement-USA TODAY Sports

– Det var det minste jeg kunne gjøre, sier NHL-stjernen.

Barnerommet var prydet med bilder av Sergej Fedorov, Igor Larionov, Vladimir Konstantinov, Vjatsjeslav Fetisov og Vjatsjeslav Kozlov. De russiske stjernene som vant Stanley Cup for Detroit Red Wings.

Pavel Bure, Alexander Mogilny og senere også Alexander Ovetsjkin var også blant heltene til den lille gutten, som ikke hadde tilgang til NHL-kamper på TV, men i stedet slukte alle glimt han kunne få av dem når de var samlet på landslaget.

Han samlet iherdig på klistremerker av spillerne.

Familien hadde dårlig råd. Det var økonomiske nedgangstider i Russland, men moren Svetlana tok jobb som rengjører i en ishockeyhall for å få det til å gå rundt. Det ga henne råd til å kjøpe et par brukte skøyter til guttungen.

Skøytene var tre numre for store, men de fylte dem med tre par sokker, så de skulle sitte ordentlig.

Mentoren
Da faren Igor, som var ansatt i militæret, ble overført til Uruguay og tok med seg Svetlana, ble den sju år gamle guttungen igjen i Moskva, hos bestemoren Ludmila.

Og treneren hans, Gennadi Kurdin, ble mer enn bare treneren hans. Han ble sjåføren og mentoren. Hver dag snakket de om ishockey i bilen til og fra treningene.

– Jeg lyttet til alt. Han spurte meg «Hva gjør du i en tre-mot-to-situasjon, hva gjør du hvis backen står der?». Alle sånne småting. All prat var om hockey. Hvordan man kunne bli ledig på isen. Ikke stå stille. Hvis du står stille, tar du deg selv ut av kampen. Du må alltid være kreativ, forteller Nikita Kutsjerov til The Athletic.

Det var under en av disse bilturene, da Kutsjerov var sju år gammel, at løftet ble gitt. Det var ikke en forespørsel. Gennadi Kurdin hadde bare fleipet. «Når du blir NHL-stjerne, kjøper du ny bil til meg da?» hadde Kurdin spurt med et smil.

Kutsjerov tok ham alvorlig.

– Det skal jeg! lovte han.

Kurdin kjørte Kutsjerov til og fra treningene i et helt tiår. Kurdin slet ut en Lada, en Volkswagen og en Mitsubishi mens de to diskuterte hockeydetaljer i time etter time.

 

Se dette innlegget på Instagram

 

Always great to visit my first coach

Et innlegg delt av Nikita Kucherov (@nikitakucherov86)

Nikita Kutsjerov utviklet seg til å bli et stort talent. Han debuterte for CSKA Moskva i KHL bare 17 år gammel. Han fikk en nøkkelrolle på U18-landslaget og gjorde ufattelige elleve mål og 21 poeng på sju kamper i U18-VM sesongen 2010/11.

Sommeren 2011 ble han draftet av Tampa Bay Lightning, i andre runde, som nummer 58 totalt. Hadde han vært nordamerikaner, hadde han nok blitt draftet høyere, men NHL-lagene var bekymret for at han ikke ville forlate Russland.

Kutsjerov hadde imidlertid drømt om å spille i NHL lenge, og dessuten var han misfornøyd med at CSKA Moskva nektet å betale for behandlingen av en skulderskade han sleit med. Han hadde ikke mye penger og følte seg brukt.

Tampa Bay Lightning betalte for behandlingen. Kutsjerov ble værende i Moskva i én sesong til, for å fullføre kontrakten sin med CSKA, før han tok ett år i QMJHL, der han registrerte 29 mål og 63 poeng på 33 kamper.

Garantien
Det høres kanskje ut som en sesong uten nedturer, men årsaken til at han spilte så få kamper, var at Quebec Remparts – med Patrick Roy som trener – ofte foretrakk Mikhail Grigorenko og Nick Sorensen, noe som på grunn av QMJHL-regelen om maksimalt to importspillere førte til at Kutsjerov ofte satt på tribunen.

Han ble tradet til Rouyn-Noranda Huskies etter bare seks kamper (og ti poeng) for Remparts. I Huskies gjorde den unge russeren et sterkt inntrykk på trener Andre Tourigny.

– Gutten var så lærevillig og så opptatt av detaljer. På toppen av det hadde han disse ferdighetene. Det var virkelig noe spesielt. Jeg visste at han kom til å bli dominerende. Jeg husker at jeg etter sesongen hadde en samtale med (Lightnings daværende assistentmanager) Julien BriseBois og fortalte ham «Han er definitivt en av de tre beste i verden i sin aldersgruppe. Det garanterer jeg», forteller Tourigny.

BriseBois fant snart ut at Tourigny hadde rett.

I 2013 kom Kutsjerovs debut for Tampa Bay Lightning. Akkurat som Mario Lemieux en gang i tiden gjorde for Pittsburgh Penguins, scoret Kutsjerov mål på sitt første skudd i sitt første bytt i NHL.

Det er et maksimumstak på lønningen til spillere under deres første kontrakt med et NHL-lag, men da Nikita Kutsjerov høsten 2016 kunne inngå en stor kontrakt med Tampa Bay Lightning, husket han løftet han hadde gitt til Gennadi Kurdin 16 år tidligere.

Kurdin kunne gå til bilforhandleren og plukke ut den bilen han ønsket seg, og Kutsjerov tok seg av betalingen. Kurdin valgte en Land Cruiser.

– Det var det minste jeg kunne gjøre, sier Kutsjerov.

Den nye kontrakten til Kutsjerov var på tre år og verdt 4,77 millioner dollar per sesong. Det var en klubbvennlig deal, med tanke på at Kutsjerov nettopp hadde unnagjort to sesonger med henholdsvis 29 og 30 mål, samt 65 og 66 poeng.

Den neste sesongen løftet Nikita Kutsjerov spillet sitt til et enda høyere nivå. Det ble hele 40 mål og 85 poeng på 74 kamper i 2016/17.

Barndomstrenerens fokus på kreativitet bar frukter

Drivkraften
Hoppet i produksjon kommer ikke av tilfeldigheter. Etter 40-målssesongen trente Kutsjerov mellom 90 og 120 minutter tre-fire ganger i uka alene i ishallen til Chris Ferazzoli, fordi «han følte at han misbrukte mange sjanser forrige sesong».

Det er denne drivkraften som Nikita Kutsjerov har hatt i seg helt fra barndommen, som har gjort ham til en av verdens beste spillere i dag.

Etter 85-poengssesongen økte Kutsjerov til 100 poeng i 2017/18. Det ble belønnet med en ny og betydelig større kontrakt med Tampa Bay Lightning. 10. juli 2018 signerte han på papirer verdt 76 millioner dollar – 650 millioner norske kroner – over åtte år.

Vi har ikke fått det bekreftet, men vi tror at skøytene til Nikita Kutsjerov ikke lenger er tre nummer for store.

Mange som blir styrtrike allerede i 20-årene, mister bakkekontakten på en eller annen måte. Drivkraften etter å jobbe knallhardt, kan lett forsvinne når man ikke trenger å tjene mer penger resten av livet. Friheten til å reise verden rundt eller feste på de dyreste nattklubbene, kan være forlokkende.

For Kutsjerovs del har ikke rikdommen endret så mye. Drivkraften er fremdeles råsterk. Denne sesongen har han løftet produktiviteten sin til et enda høyere nivå.

25-åringen topper NHLs poengliga med 111 poeng på 70 kamper. Holder han samme kurs de siste tolv kampene, ender han på 130 poeng. Det har ingen spillere klart på 2000-tallet. Ingen.

Ikke Alexander Ovetsjkin. Ikke Sergej Fedorov. Ikke engang Sidney Crosby eller Connor McDavid.

Rekorden på 2000-tallet er 125 poeng, satt av Joe Thornton i 2005/06.

Forrige gang noen gjorde minst 130 poeng på én sesong, var i 1996, da Mario Lemieux og Jaromir Jagr leverte henholdsvis 161 og 149 poeng for Pittsburgh Penguins.

Det er kanskje bra for Kutsjerov å ha noe å strekke seg mot også etter at han vinner Art Ross Trophy i april. Det kommer han nemlig til å gjøre nå. Patrick Kane og Connor McDavid er hans nærmeste utfordrere, men deres 98 poeng er 13 bak Kutsjerov. Det klarer de ikke å ta igjen.

– Kutsjerov kommer til å bli stående igjen som en av de beste spillerne i Russlands historie, mener Alexander Ovetsjkin.

Det er han kanskje allerede. Selv legger han ikke skjul på at målet er å bli verdens beste.

– Hvem ønsker ikke det? Alle barn drømmer om å bli den beste spilleren, sier Kutsjerov.

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

avatar

Author: Roy Kvatningen

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

Legg igjen en kommentar