Slik ser framtiden ut for askeladden Vegas Golden Knights

William Karlsson jubler for scoring for Vegas Golden Knights mot Washington Capitals. Foto: Harry How / NTB scanpix
William Karlsson jubler for scoring for Vegas Golden Knights mot Washington Capitals. Foto: Harry How / NTB scanpix

Sensasjonslaget spilte seg helt til finale i sin første sesong. Vi tar en kikk på hvordan laget ser ut de neste sesongene.

NEW YORK (Nitten.no): 29 av 30 motstanderlag måtte legge bort hockeyutstyret sitt før Vegas Golden Knights i sesongen 2017/18, den første i nevadaklubbens historie. Bare Washington Capitals klarte å overvinne «The Golden Misfits», med solide 4-1 I finaleseirer.

I en liga hvor lønnstak er ment å hindre klubber fra å bli for dominerende i uoverskuelig framtid, er konsekvensen av slik suksess ofte at spillere får tilbud om kraftige lønnsøkninger i andre lag og forsvinner.

Så hvordan ser framtiden ut for manager George McPhees askeladdlag?

Det korte svaret er «eventyraktig». Det lange svaret skal vi snart kaste oss ut i sammen.

– Fullstendig galskap

Først og fremst har Vegas Golden Knights klart å skape en hockeyby på rekordtid. Interessen i Las Vegas for disse ridderne på skøyter, er eksepsjonelt stor. Under sluttspillet var til og med treningene deres stappfulle av tilskuere.

– Det er fullstendig galskap. Jeg snakket med to eldre damer før en sluttspillkamp. De hadde aldri gått på en hockeykamp før, men forelsket seg i Golden Knights gjennom å se dem på TV. De to damene brukte over 200 dollar for billetter til en kamp mot Winnipeg. Dette er bare ett eksempel på interessen som Golden Knights’ sluttspillsuksess har skapt her i Las Vegas. Det beste av alt er å se alle barna som flyr rundt omkring i hele byen med Golden Knights T-skjorter og luer, sier Jason Pothier fra nettstedet SinBin.Vegas til Nitten.no.

Som vi har skrevet om tidligere, var interessen stor allerede i starten av sesongen. Dette er tross alt byens første lag i en av de store proffligaene i USA. Den tragiske masseskytingen 1. oktober i fjor bidro til å knytte et tett kjærlighetsbånd mellom byen og spillerne i klubben, som sto sammen med byen i den ufattelige sorgen av å ha mistet 58 menneskeliv.

– I begynnelsen av sesongen var det ennå ikke så mange fans som fant veien til treningsanlegget deres. Ettersom seirene hopet seg opp, dukket flere og flere fans opp på morgentreningene. Hundrevis av mennesker så på favorittspillerne sine trene klokken 10.30 på formiddagen. Når sluttspillet kom, hadde dette utviklet seg til tusenvis av fans. Bare for å se på treninger. Det har vært morsomt å se sporten utvikle seg dag for dag her i Las Vegas, forteller Pothier.

Nettstedet SinBin.Vegas ble lansert i august 2015.

– Vi har dekket laget før det var et lag. Det har vært en utrolig sesong, ikke bare for spillerne, men også for media. Vi så et lag som alle ventet å se på sisteplass starte sesongen med åtte seirer på de ni første kampene. Innen januar trodde vi alle sammen at dette laget var en ekte tittelkandidat. Da sluttspillet startet, var det ikke lenger noen som ble overrasket. Det har vært en ellevill reise å dekke et ekspansjonslag i NHL, og å dekke et lag i Stanley Cup-finalen i første sesong, har overgått alle drømmer, konstaterer Pothier entusiastisk overfor Nitten.no.

De som kan forsvinne

Suksess fører til forventninger. La oss derfor se nærmere på om det er realistisk å forvente flere sesonger tilsvarende debuten.

Det naturlige stedet å starte, er spillerstallen. Elleve av spillerne har fullført sine kontrakter, og av disse står seks spillere helt fri til å forhandle med alle klubbene i NHL. Vegas Golden Knights eier NHL-rettighetene til de fem siste spillerne som er kontraktløse fra 1. juli.

Den gode nyheten er at to av disse spillerne er nokså irrelevante. Mikhail Grabovski og Clayton Stoner er bare i klubben fordi Vegas fikk betaling i form av andre spillere for å påta seg deres ubehagelig dyre kontrakter. Ingen av dem spilte en eneste kamp. 8,25 millioner dollar forsvinner der. Det er ventet at lønnstaket i NHL vil øke fra 75 millioner til rundt 80, så disse to kontraktene ville ha utgjort over ti prosent for Vegas.

Visekaptein James Neal (30) er «unrestricted free agent» (UFA), altså står han fritt til å forhandle med hvem som helst. Han tjente fem millioner forrige sesong, og leverte 25 mål og 44 poeng på 71 kamper, samt 11 poeng på 20 kamper i sluttspillet. Neal har omtalt denne sesongen som den morsomste i sin karriere, hvilket skulle tilsi at han ønsker å bli værende.

Spørsmålet er om han er villig til å ofre penger for å bli. Vegas trenger ikke å tilby ham en kontrakt på mer enn fire år, mens andre lag kan være villige til å gi ham inntil sju år. Lønnsmessig er han verdt omtrent det samme per sesong, altså rundt fem millioner dollar. 3-4 ekstra år kan altså utgjøre 15-20 millioner dollar mer.

David Perron er også både 30 år gammel og UFA. Hans situasjon er ganske lik. Han produserte flere poeng – 66 på 70 kamper, men færre mål og vil nok derfor også lande et sted rundt fem millioner dollar per sesong i sin neste kontrakt, med mindre han er villig til å signere for mindre for å bli værende.

Ryan Reaves er på et langt lavere lønnsnivå og vil trolig kunne bli værende for et sted mellom 1,0 og 1,5 millioner dollar.

Backen Luca Sbisa klarte seg brukbart som sjetteback, men det er tvilsomt om han passer inn i 2018/19-versjonen av Vegas hvis han vil ha en lønn på samme nivå som han hadde forrige sesong, altså 3,6 millioner dollar.

Tomas Nosek og Marc-Andre Fleury omfavner hverandre etter seieren i første finalekamp mot Washington Capitals. Foto: Stephen R. Sylvanie / Reuters / NTB scanpix
Tomas Nosek og Marc-Andre Fleury omfavner hverandre etter seieren i første finalekamp mot Washington Capitals. Foto: Stephen R. Sylvanie / Reuters / NTB scanpix

De som definitivt skal signeres

Fem spillere er såkalte «restricted free agents» (RFA), spillere som har fullført kontraktene sine, men ikke er gamle nok til å få UFA-status. Dette er spillere som kommer til å koste Vegas Golden Knights betydelig mer neste sesong enn de kostet klubben i 2017/18.

Vi snakker om førstesenter og toppscorer William Karlsson (25), clutch-vingen Tomas Nosek (25) og de løfterike backene Shea Theodore (22) og Colin Miller (25), samt stallfyllvingen William Carrier (23).

4,2 millioner dollar kostet disse spillerne i lønn fram til nå. Til sammen!

Vi kan nok anslå at de neste sesong vil koste minst 15 og kanskje opp mot 20 millioner dollar til sammen. Hvor totalsummen lander, avhenger blant annet av lengden på kontraktene som inngås.

Karlsson, Miller og Theodore betraktes nok som nøkkelspillere av både manager George McPhee og trener Gerard Gallant.

Hvis vi regner med at Vegas signerer disse fem spillerne for 20 millioner dollar, ligger Vegas Golden Knights på 68,5 millioner dollar i lønnsutgifter neste sesong. Det gir om lag 12 millioner dollar å rutte med på free agent-markedet. Dette kan økes til 17 millioner ved å plassere skadde David Clarkson på langtidsskadelisten.

Før McPhee kaster seg ut i det, sitter han med denne spillerstallen: William Karlsson, Erik Haula, Cody Eakin, Ryan Carpenter, Oscar Lindberg – Reilly Smith, Tomas Tatar, Pierre-Edouard Bellemare, William Carrier – Jonathan Marchessault, Alex Tuch, Tomas Nosek, Tomas Hyka – Nate Schmidt, Brayden McNabb, Shea Theodore, Colin Miller, Deryk Engelland, Jon Merrill, Brad Hunt, Jake Bischoff, Zach Whitecloud (signert fra college i mars) – Marc-Andre Fleury, Malcolm Subban.

Det er altså samme lag som kom til finalen, minus James Neal, David Perron, Ryan Reaves og Luca Sbisa. Eller et ekstremt godt utgangspunkt, for å si det med ord i stedet for navn.

Stortalentene nærmer seg

I tillegg skaffet Vegas seg mange draftvalg under fjorårets fordeling av rettighetene til unge, lovende hockeyspillere, noe som resulterte i at klubben har mange spennende spillere på vei opp.

Senteren Cody Glass (19) holder stø kurs mot stjernestatus. Sjettevalget i 2017-draften leverte 102 poeng på 64 kamper for Portland Winterhawks i WHL denne sesongen. Nick Suzuki (18), som ble tatt med 13.-valget, landet på akkurat 100 poeng på 64 kamper for Owen Sound Attack i OHL. Også han er senter.

På backplass gleder Vegas seg til å se hvor gode Erik Brännström (18) og Nicolas Hague (19) blir. Svenske Brännström spilte fast for HV71 i den svenske toppserien, og vartet opp med 15 poeng på 44 kamper der. Han fikk også seks matcher for det svenske landslaget i Euro Hockey Tour.

198 centimeter høye Nic Hague har et skudd så hardt at det allerede kan måle seg med det beste i NHL. Han scoret 35 mål på 67 matcher og gjorde totalt 78 poeng – og det altså fra backplass.

Ingen av disse fire stortalentene er ventet i Vegas Golden Knights allerede neste sesong, men du kan vedde på at de vil gjøre det så vanskelig som overhodet mulig for klubbledelsen å vrake dem fra laget under sesongoppkjøringen.

McPhee har for øvrig inngått kontrakt med fem spillere de siste ukene: Benjamin Jones (19), Jake Leschyshyn (19), Gage Quinney, Zachary Leslie og Tomas Hyka (25).  Quinney og Leslie er tiltenkt jobber i AHL, men de tre andre er interessante i varierende grad.

Senteren Jones ble draftet i sjuende runde i fjor, og svarte på tilliten med å øke sin produksjon for Niagara IceDogs i OHL fra 13 mål og 50 poeng på 63 kamper i 2016/17 til 30 mål og 79 poeng på 68 kamper i 2017/18.

Leschyshyn, som også er senter, ble draftet i andre runde, men falt fra 40 poeng på 47 kamper til 40 poeng på 64 kamper i produksjon. Hyka er en 25 år gammel høyreving som fikk ti matcher denne sesongen, men for det meste hadde tilhold i AHL, der han gjorde 48 poeng på 50 kamper for Chicago Wolves. Han leverte dog seks poeng på åtte kamper for Tsjekkia i VM, så han vil nok banke på døra til NHL også kommende sesong.

William Karlsson scorer mot Martin Jones i San Jose Sharks under en kamp i mars. Foto: Stephen R. Sylvanie / USA Today / NTB scanpix
William Karlsson scorer mot Martin Jones i San Jose Sharks under en kamp i mars. Foto: Stephen R. Sylvanie / USA Today / NTB scanpix

Storfisker i sikte?

Før overgangsvinduet stengte på senvinteren, var Vegas Golden Knights dypt inne i en diskusjon med Ottawa Senators om en byttehandel som ville sendt stjernebacken Erik Karlsson til gamblerbyen. Det vitner om at George McPhee har interesse av å hente inn en toppback.

I sommer kan han potensielt få en gratis. Den rykende ferske Stanley Cup-vinneren John Carlson er ferdig med sin kontrakt med Washington Capitals 1. juli og blir den desidert største fisken på markedet dersom han ikke signerer ny kontrakt med Caps innen den tid.

Carlson leverte 15 mål og 68 poeng på 82 kamper fra backplass i grunnserien denne sesongen, og fulgte opp dette med 20 poeng på 24 kamper i sluttspillet. Han toppet dermed backenes poengliga i NHL både i grunnserien og i sluttspillet.

28-åringen kommer til å bli dyr i lønn, men vil altså ikke koste andre verdier ettersom han ikke eies av Capitals etter 1. juli.

Erik Karlsson er et enda større navn og en visuelt mer spektakulær spiller, men han vil koste dyrt både i lønn og i verdier, ettersom Ottawa Senators eier ham i ett år til.

Journalistenes betraktninger

– Det er risiko forbundet med begge mulighetene. Hvis du investerer dyrt i en stjerne og så faller på tabellen, vil forståsegpåerne komme ut med full styrke. Hvis du ikke gjør det, utnytter du kanskje ikke muligheten som ligger dermed mens du i Fleury har en av de beste keeperne i NHL, som i en alder av 33 år har levert sin statistisk sett beste sesong i karrieren, skriver kommentator Eric Duhatschek i The Athletic.

Velinformerte Elliotte Friedman i kanadiske Sportsnet poengterer i sine «31 tanker» at Vegas ikke bare har godt med plass under lønnstaket og stor fleksibilitet, men også at spillere fra hele Nord-Amerika ber agentene sine om å se på muligheten for å få spille der.

– The Golden Knights var nær ved å skaffe seg Erik Karlsson ved deadline. Etter å ha sett hvordan Capitals stengte igjen midtsonen og backene i finalen, kan du se hvorfor de kanskje vil ta opp igjen tråden her. Det sies at det som til slutt stanset overgangen, var Cody Glass. Vegas ville ikke gi fra seg ham, skriver Friedman.

Han poengterer for øvrig også at Vegas trolig vil bruke sommeren på å avtale en ny kontrakt med keeper Marc-Andre Fleury også, selv om hans kontrakt fremdeles har ett år igjen på klokka. NHL-reglene tilsier at partene kan inngå kontrakt etter 1. juli, når det er mindre enn ett år igjen av den gjeldende kontrakten.

Konklusjonen er at Vegas Golden Knights neste år vil ha den samme stjernekeeperen, en backbesetning som enten er like god eller bedre enn i debutsesongen, samt en gruppe forwards som også vil være omtrent like bra eller bedre.

I tillegg kommer det i løpet av 1-3 år flere potensielle stjernespillere fra fjorårets draftkull.

Det er altså bare å starte planlegging av en hockeytur til ørkenbyen.

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

avatar

Author: Roy Kvatningen

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

Leave a Reply