Trakk på skuldrene av Stavanger Oilers – så kom samtalen som snudde livet opp-ned

Mario Lucia spilte for Iowa Wild og Binghamton Devils i AHL forrige sesong. Nå er han i Stavanger. Foto: Skjermdump fra WCCO Minnesota / YouTube

Da Mario Lucia så at det var agenten hans som ringte, håpte han på nyheter om interesse fra NHL. I stedet snakket agenten om Stavanger Oilers.

– Det var selvsagt skuffende, sier Mario Lucia til Nitten.no.

25-åringen er forfriskende åpenhjertig. Han ble skuffet da agenten fortalte at Stavanger Oilers ønsket å gi ham et kontraktstilbud. Lucia hadde vært i to forskjellige NHL-organisasjoner sesongen 2017/18 og håpte at en tredje ville ta sjansen på ham i 2018/19.

For å en bedre forståelse av situasjonen til Lucia, går vi tilbake i tid. Først til 2011.

En 17 år gammel Mario Lucia hadde dominert i skoleligaen i Minnesota, for Wayzata High, med 25 mål og 47 poeng på bare 24 kamper. Han ble hentet inn til det uoffisielle juniorlandslaget og scoret tre mål på seks kamper for USNTDP i USHL.

Sønn av en legende
Speiderne la merke til ham fordi han var stor, tung, god på skøytene og hadde et giftig skudd. I forkant av NHL-draften den sommeren ble det spekulert i at han kunne bli valgt allerede i første runde. Det ble han ikke – men da Minnesota Wild tradet bort to draftvalg for å få Lucia med 60.-valget, var han i ekstase.

Som sønn av Hall of Fame-treneren Don Lucia, den mestvinnende treneren i Minnesota-historien og en legende i delstatens hockeykretser etter sitt mangeårige arbeid med Minnesota Golden Gophers, var Mario Lucia helt i ekstase over å bli draftet av Minnesota Wild.

– Du kunne ikke skrevet en bedre historie enn dette. Jeg vokste opp i Minnesota og blir draftet av hjembyens lag. Dette er en morsom stund for både familien min og meg, sa Lucia da han ble intervjuet av journalistene rett etterpå.

Videoen under viser tydelig hvor lykkelig Mario Lucia var over dette.

Sesongen etter draften spilte han for Penticton Vees i BCHL, der han hjalp laget til topps med 42 mål og 93 poeng på 56 matcher i grunnserien og 17 poeng på 15 kamper i sluttspillet. Mario Lucia ble kåret til årets nykommer i ligaen.

Så startet han universitetskarrieren. Han kunne ha spilt for sin fars lag hos University of Minnesota, men valgte i stedet Notre Dame. Han ville «bare være en spiller» i stedet for «trenerens sønn».

– Han ga seg nå i år, etter en Hall of Fame-karriere som trener på collegenivå. Han er en av de beste trenerne på collegenivå noensinne. Jeg kunne ha spilt for ham, men jeg følte at Notre Dame ga meg en fin mulighet til å vokse.

Han hadde jo allerede gått i sin fars fotspor hele barndommen. Mario vokste opp i ishallene i Minnesota, der han fulgte både sin far som trener og sin storebror Tony som spiller. Tony Lucia ble draftet av San Jose Sharks i 2005.

– Årene hos Notre Dame var utrolig bra. Den beste perioden i livet mitt. Jeg ville ikke ha byttet det bort med noe. Det var gode lag og jeg fikk en førsteklasses utdannelse, noe som definitivt vil hjelpe meg når hockeykarrieren er over, forteller Lucia.

Lucia fullførte sin økonomiutdannelse innen ledelse, men før han kom så langt, vant han VM-gull med det amerikanske juniorlandslaget i 2013. I løpet av fire år med Notre Dame scoret Lucia 61 mål og 109 poeng på 151 kamper i NCAA.

Da Mario Lucia våren 2015 startet sin profesjonelle hockeykarriere, var han regnet som et av de største talentene i Minnesota Wild-organisasjonen.

Samtalen
Når klokken blir 18.30 tirsdag 11. september 2018, befinner Mario Lucia seg på Hamar, nærmere bestemt inne i CC-Amfi. Ikledd Stavanger Oilers-drakt. Det blir starten på et nytt kapittel i livet til Mario Lucia, som fylte 25 år i august.

– Det har vært en lang sommer hvor jeg håpet at noe fra NHL skulle dukke opp, sier Lucia til Nitten.no.

Lucia tilhørte Minnesota Wild fram til sist vinter, da han ba agenten sin om å høre om det var mulig å bli tradet til et annet NHL-lag. Lucia ønsket å få sjansen til å vise seg fram i NHL, men i Wild ble han værende i farmerlaget i Iowa. Lucia ble tradet til New Jersey Devils og spilte for deres farmerlag i Binghamton ut sesongen.

– Jeg fikk spille mye og likte meg veldig godt der, men fikk ikke ny kontrakt. De hadde mange av sine egne unge spillere der og prioriterte dem.

Lucia var forberedt på å vente og muligens satse på å imponere gjennom et prøvespill i sesongoppkjøringen til den kommende NHL-sesongen.

– Jeg trodde virkelig ikke at jeg skulle spille i Europa denne sesongen. Det var overhodet ikke i tankene mine. Jeg trodde faktisk at jeg skulle få en ny NHL-kontrakt og forhåpentlig få sjansen til å gjøre et inntrykk på et NHL-lag i én sesong til.

Og derfor ble han så skuffet da agenten ringte og fortalte om et tilbud … fra Norge.

– Det var selvsagt skuffende, men etter å ha snakket med noen andre spillere og tenkt litt over det, begynte jeg å bli mer åpen for muligheten og etter hvert begynte jeg å glede meg. Det som først var skuffelse ble til slutt begeistring, forklarer Lucia.

Mike Hoeffel spilte en avgjørende rolle. 29-åringen var i Stavanger Oilers sesongen 2015/16 og fikk et eksepsjonelt positivt inntrykk av både Oilers som klubb og Stavanger som by.

– Hoeffel spilte i Stavanger og er i DEL nå. Han spilte sammen med broren min og var med i min brors bryllup. Jeg trener med ham hver sommer og har blitt ganske godt kjent med ham etter hvert. Han var i samme situasjon som meg. Han fikk ingen NHL-tilbud og sa ja til et prøvespill, som jeg kunne ha gjort, men de hadde ikke plass til ham etter prøvespillet. Han har vært i omtrent samme båt som meg. Etter å ha snakket med ham, og hørt hvor godt han likte seg i Stavanger … den samtalen hjalp meg med å sette skikkelig pris på muligheten i Stavanger.

Mike Hoeffel overbeviste Mario Lucia om at Stavanger Oilers og Get-ligaen er et godt valg. Her jubler Hoeffel etter scoring mot Vålerenga i 2016. Foto: Terje Bendiksby / NTB scanpix

– Mange faktorer
Mario Lucia spilte ni kamper for Iowa Wild på tampen av 2015/16-sesongen, etter at han avsluttet collegekarrieren. Den neste sesongen, hans første hele i AHL, startet godt med 0,5 poeng per kamp de første 44 matchene. Så pådro han seg et brudd i kragebeinet og mistet resten av sesongen.

– Sesongen etter fikk jeg ikke de samme mulighetene som året før, noe som var frustrerende, sier Lucia til Nitten.no.

Det ble 40 kamper for Iowa Wild og 23 for Binghamton Devils forrige sesong, men bare 9 mål og 22 poeng til sammen.

– Er det noe du kunne ha gjort annerledes?

– Det er så mange ting som må skje for at du skal bli kalt opp (til NHL). Det er mer enn bare å spille hockey. Det er timing, om du er skadefri, om du spiller bra, og hvis du først får sjansen, må du ta den. Det er så mange gode hockeyspillere i verden i dag, så det er ikke enkelt. Hvis jeg hadde holdt meg skadefri og spilt i alle kamper, så ville jeg kanskje fått en sjanse, men du vet aldri. Det er en businesside ved NHL som spillere ikke kan påvirke.

25-åringen har ikke gitt opp NHL-drømmen fullstendig, selv om han innser at det skal scores en del mål før han får en ny sjanse.

– Jeg kom ikke hit med tanke på å komme til NHL herfra. Jeg har bare lyst til å ha en god sesong og hjelpe dette laget tilbake til topps og vinne sluttspillet.

– Det kommer til å bli stilt forventninger til deg i Stavanger, hvor man regner med at du vil bli en nøkkelspiller. Hva tenker du om det?

– Det er press på deg uansett hvor du spiller. Du har alltid lyst til å prestere og leve opp til dine egne forventninger. Jeg tror ikke det blir noe mer press her enn da jeg forsøkte å spille meg inn i NHL. Du må på jobb hver dag og gjøre det du er hentet hit for å gjøre.

– Hvordan vil du selv beskrive deg som spiller?

– Jeg er teknisk, kan slå pasninger, men også avslutte selv. Jeg føler definitivt at jeg kan gjøre spillerne rundt meg bedre. Jeg vokste opp i en hockeyfamilie og har en god spilleforståelse. Jeg vil si at jeg er en smart spiller og god på skøyter til å være en storvokst kar.

Førsteinntrykk
Lucia skryter av mottagelsen i Stavanger og forteller at han synes overgangen fra livet i USA til livet i Europa og Norge har vært smertefri.

– Førsteklasses. De gjør en virkelig god jobb med å få deg til å føle deg som en profesjonell idrettsutøver i Oilers. De sørger for at har alt. Det har vært noen virkelig fine uker så langt.

Sist helg hadde han besøk av kjæresten og benyttet sjansen til å gjøre sightseeing. Preikestolen gjorde inntrykk.

– Jeg prøver definitivt å få maksimalt ut av tiden min her. Jeg er en utendørstype som elsker å se nye ting. Jeg liker byen og området veldig godt. Det er vakkert her, smiler Mario Lucia.

 

Se dette innlegget på Instagram

 

Views from the Fjord

Et innlegg delt av Mario Lucia (@mlucia2293)

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

avatar

Author: Roy Kvatningen

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

2 Replies to “Trakk på skuldrene av Stavanger Oilers – så kom samtalen som snudde livet opp-ned”

Leave a Reply