Valgene som gjorde Vegas Golden Knights til en suksesshistorie

NEW YORK (Nitten.no): – Hele stallen er full av spillere fra lag som sa «Vi vil ikke ha deg» eller «Vi vil heller ha andre spillere». Det er en gjeng med sultne spillere her – og alle er gode spillere, sier Ryan Reaves til ESPN.

Han kom til Vegas Golden Knights fra Pittsburgh Penguins i vinter. Da var nevadaklubben allerede suveren divisjonsleder i Pacific og en suksesshistorie. Nordamerikansk presse, som for eksempel ESPN, spådde før sesongstarten i oktober at laget ville ende på sisteplass. Nå er klubben i semifinale i NHL.

«En profesjonell pokerspiller har større sjanse for å treffe straight flush på river enn Golden Knights har for å komme til sluttspillet», konkluderte ESPN.

Selv The Athletics Dom Luszczyszyn, en journalist med svært matematisk tilnærming til yrket, regnet med at den nystartede klubben ville ende fjerde sist. Han brukte Vadim Sjipatsjov som argument for at han plasserte klubben såpass høyt. Noen måneder senere vet vi at Sjipatsjov-satsingen ble en fiasko, men at resten av klubbens stall består av overraskende gode ishockeyspillere som besitter ferdigheter som står eksepsjonelt godt til hverandre.

I søken etter forklaringen på hvorfor Vegas Golden Knights har lykkes, bør man naturlig nok starte på topp, hos klubbens eier. Han heter Bill Foley.

Foley rådførte seg allerede før han fikk akseptert sin søknad om å få et lag i NHL, med en tidligere spiller ved navn Murray Craven. Han spilte 1071 grunnseriekamper i NHL fra 1982 til 2000 og var i Stanley Cup-finale med Vancouver Canucks i 1994. Craven var ingen stjerne, men en rollespiller som overlevde i verdens beste liga i årevis takket være sin smartness.

Craven ble involvert i prosessen med å få et NHL-lag til Las Vegas allerede fra begynnelsen av, først som venn og deretter som både venn og rådgiver, og da søknaden ble godkjent av NHL, tok Craven også på seg jobben som speider. Han er Foleys betrodde mann. Sammen valgte de å satse på tidligere Washington Capitals-manageren George McPhee som GM. Og deretter ble Gerard Gallant ansatt som trener.

Vegas Golden Knights endte sin første grunnseriesesong som divisjonsvinner i Pacific og på en sensasjonell femteplass totalt blant de 31 lagene, etter å ha jobbet i land 51 seirer og 109 poeng.

For å understreke hvor oppsiktsvekkende dette er, kan vi opplyse om at at ingen av de 64 ekspansjonslagene  i USAs fire største sportsligaer siden 1960 har debutert med flere seirer enn tap.

Den enkle forklaringen på hvorfor laget er en suksesshistorie, er altså at eier Bill Foley valgte rett rådgiver, som valgte en god manager, som satset på en fenomenal trener. Vi skal selvfølgelig gå litt dypere til verks enn dette.

Og vi starter med kartleggingen av spillere.

William Karlsson scorer mot Martin Jones i San Jose Sharks under en kamp i mars. Foto: Stephen R. Sylvanie / USA Today / NTB scanpix

(William Karlsson scorer mot Martin Jones i San Jose Sharks under en kamp i mars. Foto: Stephen R. Sylvanie / USA Today / NTB scanpix)

God speiding

William Karlsson er det beste eksempelet på hvor godt Vegas Golden Knights traff under fjorårets ekspansjonsdraft. Karlsson kom fra Columbus Blue Jackets, hvor han gjorde 6 mål og 25 poeng på 81 kamper, til Vegas, hvor det ble 43 mål og 78 poeng på 82 kamper.

Det er en rekke eksempler i NHL-historien på spillere som har blomstret når de fikk sole seg, men ytterst få – kanskje ingen – har blomstret like vakkert som Karlsson.

Den gode speiderjobben kan også illustreres ved å trekke fram Erik Haula, som doblet poengproduksjonen fra 26 poeng i Minnesota Wild i fjor til 55 poeng i Vegas i år. Likevel er det kanskje først når vi dykker dypere ned i tallmaterialet at vi ser at speiderjobben ikke bare var god, men fenomenal.

Riddernes NHL-speidere visste åpenbart hva de skulle se etter: Unge spillere med fart og teknikk, helst noen som allerede var modne for mer istid og tøffere motstand.

Backen Nate Schmidt er et prakteksempel på dette. Han gjorde 17 poeng på 60 kamper for Washington Capitals i 2016/17, noterte seg for +22 og 53,52 i Corsi (skuddforsøk for laget delt på skuddforsøk mot laget mens han har vårt på isen, red. anm.) og klokket 15,28 minutter per kamp, som regel med Brooks Orpik som makker. I Vegas har han fått 22,14 minutter per kamp, nesten sju minutter mer enn i Washington Capitals, og levert 31 poeng på 76 matcher.

Colin Miller, som tidligere har vunnet konkurransen om både hardeste skudd og raskeste spiller i All Star-kampen i AHL, er et annet eksempel. Han presterte en kanonsterk Corsi på 58,73 over 370,40 minutter sammen med Kevan Miller i Boston Bruins i 2016/17. Ikke bare det, men det var Colin Miller som dro den opp – hans Corsi var 61,28 uten Kevan Miller, som selv lå på 50,49 uten Colin.

Av alle backene i Boston, var det nettopp Colin Miller som hadde best Corsi. Likevel spilte han bare 15,48 minutter per kamp der. Når han i Vegas har fått 3,5 minutter mer istid per kamp, og power-play-tiden har økt fra 1,37 minutter til 2,26 minutter per kamp, er det derfor ikke rart at poengproduksjonen har gått fra 13 poeng på 61 kamper til 41 på 82.

Resultatet gjentar seg for Brayden McNabb, som kom fra Los Angeles Kings. Han løftet Corsi-statistikken til Alec Martinez fra 53,99 til 58,17 og tallene til Drew Doughty fra 53,96 til 66,30. Likevel spilte ikke bare Doughty, Martinez og Jake Muzzin mer per kamp enn McNabb, men også Derek Forbort og Tom Gilbert og Paul LaDue.

Selv mot tøffere motstand hos nykommerlaget i Vegas har disse tre backene holdt seg over 50 prosent i Corsi.

Speiderarbeidet har altså vært førsteklasses. Suksessen har samtidig flere forklaringer. Kreativiteten i forbindelse med ekspansjonsdraften må også nevnes som en nøkkelfaktor.

Smarte avtaler

En annen back som ligger over 50 prosent i Coris, er Shea Theodore. Den tidligere Anaheim-backen regnes som en fremtidig stjerne og havnet i Vegas fordi Ducks ville beskytte Josh Manson og samtidig også kvitte seg med lønn. Løsningen ble å gi Vegas Shea Theodore for å ta på seg Clayton Stoner og lønna hans.

Disse fire backene – Schmidt, Miller, McNabb og Theodore – vil kunne utgjøre en grunnmur for ridderne i mange år framover. Theodore er 22 år gammel, Miller 25, Schmidt 26 og McNabb 27.

Theodore-avtalen med Anaheim er heller ikke den eneste genistreken manager George McPhee gjorde.

Totalt gjennomførte han ti trades før draften. Gjennom disse tilegnet Vegas seg seks spillere og ti draftvalg ekstra, altså foruten de 30 spillerne som ble Golden Knights sine i draften.

Modellen med å ta på seg en ubehagelig kontrakt for å få en meget god spiller, brukte McPhee flere ganger. Som takk for at Vegas påtok seg kontrakten til Reilly Smith, fikk Nevada-klubben også Jonathan Marchessault. Kontrakten til 27-åringen Smith er tung – fem millioner dollar helt fram til 2022 – men han produserte faktisk 60 poeng denne sesongen. Målfarlige Marchesseault var enda bedre, med 75 poeng.

I tillegg kom McPhee til enighet med kollega Jim Rutherford i Pittsburgh Penguins, allerede fire måneder før ekspansjonsdraften, om at Fleury skulle flytte til pokerens hovedstad fordi Penguins ikke ville miste Matt Murray, som var mye yngre og allerede hadde spilt til seg startjobben fra Fleury. Fleury fikk på sin side fullføre sesongen med Penguins i stedet for at Pennsylvania-laget tradet ham, i bytte mot at han godtok å spille for Vegas.

Den tidligere NHL-keeperen Rutherford liker å ha dobbel dekning i ishockeyens viktigste posisjon og ville heller beholde Fleury ut forrige sesong enn å trade ham bort noen uker før sluttspillet startet. Dermed fikk Rutherford det som han ville, mens Fleury fikk et siste farvel med sine mangeårige venner og tid til å forberede seg på et nytt liv i Nevada.

Avtalen hjalp også Vegas, som allerede i februar visste at klubben ville ha en soleklar førstemålvakt i 2017/18-sesongen og flere år framover. Dermed kunne klubben prioritere spillere i andre posisjoner hos de andre lagene de fikk velge spillere fra.

Vegas Golden Knights gjorde også en avtale med Minnesota Wild som ga dem lovende Alex Tuch for å velge Erik Haula i stedet for backen Matt Dumba, et valg som ser langt enklere ut når vi nå i ettertid ser hvor fenomenalt godt ørkenlaget har truffet på de andre backvalgene sine.

En av de virkelig gode avtalene riddernes konge – vi snakker fremdeles om McPhee, ja – gjorde, var med New York Islanders, som ønsket å kvitte seg med Mikhail Grabovskis ubehagelige lønn på fem millioner dollar. Betalingen for å påta seg det ene året som gjensto av Grabovskis kontrakt, samt å velge Jean-Francois Berube framfor andre spillere, var at Golden Knights fikk et førsterundevalg i 2017, et andrerundevalg i 2019 og den brukbare AHL-backen Jake Bischoff (23). Førstevalget ble brukt på Erik Brännström, en offensiv back som i en alder av 18 år allerede har spilt 82 kamper i SHL.

Gerard Gallant er favoritt til tittelen Årets trener i NHL. Foto: Kim Klement / USA Today / NTB scanpix

(Gerard Gallant er favoritt til tittelen Årets trener i NHL. Foto: Kim Klement / USA Today / NTB scanpix)

Riktig trener

Manager George McPhee og hans speiderteam gjorde altså det meste riktig både når det gjelder å identifisere hvilke spillere de ville ha og å forhandle fram avtaler hvor man enten påtok seg lønn eller holdt seg unna enkelte spillere i bytte for draftvalg eller andre attraktive spillere.

Dette hadde ikke vært så åpenbart om det ikke var for at klubben også valgte riktig trener – Gerard Gallant.

I NHL-kretser reagerte man med sjokk da Gallant fikk sparken i Florida Panthers. Reaksjonene kom ikke bare fordi de fleste mente at det var feil å sparke ham, men også fordi det skjedde bare noen minutter etter en bortekamp mot Carolina Hurricanes og Gallant fikk ikke engang være med på flyturen hjem.

Gallant har fått ros for å velge riktig tilnærming som trener for et ekspansjonslag ingen hadde forventninger til før sesongstart. Han nådde fram til spillergruppen allerede på det første lagmøtet under sesongoppkjøringen.

– En av de første tingene han sa til oss, var «Uansett hva som skjer i år, vil jeg at dere spillere skal ha det gøy». Når han åpner med å si noe slikt, reagerer alle med «Wow, noe sånt har jeg aldri hørt fra en trener før!», forteller Jonathan Marchessault til Sports Illustrated.

Nå er Gallant nominert til utmerkelsen årets trener og stor favoritt til å vinne denne prisen.

Samhold i sorgen

Så kommer vi til den ubehagelige delen av forklaringen: Den ubegripelig grusomme masseskytingen i Las Vegas, hvor Stephen Paddock 1. oktober tok livet av 58 mennesker som var på musikkfestivalen Route 91 Harvest utenfor hans hotellrom på Mandalay Bay.

Dette var den mest dødelige masseskytingen i USAs historie, og spillerne i den nystartede klubben gjorde sitt beste for å gi innbyggerne støtte i sorgen, anført av den lokale spilleren Deryk Engelland, som har bodd i Las Vegas siden han spilte for Wranglers i East Coast Hockey League fra 2003 til 2005. Engelland leverte matvarer til den lokale brannstasjonen etter tragedien.

Vegas-spillerne besøkte både sykehus og ga blod. De brydde seg.

Den varme og oppriktige måten Golden Knights minnet ofrene på, og hedret politi- og brannvesenets innsats på, førte klubben og byens innbyggere tettere sammen. Vegas Golden Knights ble gjennom dette mer enn et ishockeylag – klubben ble et symbol på «Vegas Strong» og samholdet i byen.

Dette samholdet, kombinert med fenomenalt speiderarbeid, smarte trades og en dyktig trener, hjalp Vegas Golden Knights til seier i åtte av sine første ni kamper.

Seks måneder senere endte debutantlaget altså opp som divisjonsvinner. I første runde av Stanley Cup-sluttspillet ble Los Angeles Kings slått ut i fire strake kamper. Og nå er også San Jose Sharks – finalist i 2016 – slått ut av Vegas i andre runde.

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

avatar

Author: Roy Kvatningen

Redaktør for #19 | Tidligere sportsredaktør og USA-korrespondent i Nettavisen | Forfatter av «Thor Hansen: Usensurert»

4 Replies to “Valgene som gjorde Vegas Golden Knights til en suksesshistorie”

  1. Dette utvikler seg veldig fort til å bli min nye favorittkonto på twitter.
    Dette er noe som har vært savnet for min del, takk!
    Fortsett den gode jobben.

Leave a Reply